<p>Verdens eldste person er ifølge Guinness' Rekordbok franske Jeanne Calment (1875 - 1997), men russiske forskere hevder kvinnen var en svindler. Foto fra 120-årsdagen til Jeanne Calment i 1995. Foto: Reuters / NTB scanpix.</p>
<p>Verdens eldste person er ifølge Guinness' Rekordbok franske Jeanne Calment (1875 - 1997), men russiske forskere hevder kvinnen var en svindler. Foto fra 120-årsdagen til Jeanne Calment i 1995. Foto: Reuters / NTB scanpix.</p>

Var verdens eldste kvinne en bedrager?

Verdens eldste person er ifølge Guinness' Rekordbok franske Jeanne Calment (1875 - 1997), men russiske forskere hevder kvinnen var en svindler. Foto fra 120-årsdagen til Jeanne Calment i 1995. Foto: Reuters / NTB scanpix.

Den franske kvinnen Jeanne Calment hevdes å ha vært verdens eldste da hun døde 122 år gammel i 1997. Nå fører russiske beskyldninger om svindel og aldersjuks til internasjonal krangel. 

Han trodde nok han hadde inngått tidenes beste avtale, den unge advokaten som i 1965 skrev under en kontrakt med den eldre, franske kvinnen Jeanne Calment. Avtalen var at han etter hvert skulle få overta hennes leilighet i Arles, så fremt han betalte de rundt 3000 kronene i månedlig husleie så lenge hun levde.

På papiret så det ut som et varp. Advokat Andre-Francois Raffray var 45 år gammel. Jeanne Calment 94. Statistikken var helt klart på Raffrays side. Alt tilsa at det ikke kunne være snakk om mange år før leiligheten ville bli hans.

Dessverre for Raffray skulle det ta 32 år. Da Jeanne Calment døde den 5. august 1997 var hun utrolige 122 år og 164 dager – og verdens eldste person. Hun overlevde advokaten sin med to år. Raffray døde i 1995, 77 år gammel. Etter hans død hadde familien hans fortsatt å betale den månedlige husleien for Calment. Til sammen betalte de mer enn tre ganger verdien på leiligheten, skriver avisen The Guardian i en fyldig artikkel om den franske kvinnen som ifølge Guinness' Rekordbok er tidenes eldste menneske.

– Gud har glemt meg

Jeanne Calment var født i den sørfranske byen Arles den 21. februar 1875, samme år som Bizets berømte opera Carmen ble oppført første gang, og Leo Tolstoj publiserte romanen Anna Karenina, ett år før Alexander Graham Bell oppfant telefonen.

Som 13-åring møtte hun attpåtil maleren Vincent van Gogh i sin onkels butikk. Hun beskrev ham som «stygg» og «forferdelig».

– Gud har glemt meg, var forklaringen Jeanne Calment selv ga på spørsmål om hvordan hun kunne leve så lenge. Hun ga også noe av æren til daglige doser sjokolade, olivenolje, portvin og en sigarett i ny og ne.

For franskmennene var den eldgamle kvinnen nærmest en nasjonal helt, et ikon.

Derfor vakte det også oppstandelse da en gruppe russiske forskere i desember i fjor beskyldte Clement for svindel og aldersjuks.

Saken fortsetter under bildet

Fotografi av den 20 år gamle Jeanne Calment tatt i 1895.
Fotografi av den 20 år gamle Jeanne Calment tatt i 1895.

Ifølge matematiker Nikolai Zak og geriatriker Valerij Novoselov var det slett ikke Jeanne Calment som døde i 1997, men datteren Yvonne. De mener at den virkelige Jeanne Calment døde av brysthinnebetennelse i 1934, bare 59 år gammel, og at datteren Yvonne dengang stjal og overtok morens identitet for å slippe å betale arveavgift.

Det vil i så fall si at damen som døde i 1997, var en kvinnelig bedrager på «bare» 99 år.

Les også: – Livet er ikke slutt i alderdommen

Franskmennene raste

Da den russiske påstanden ble publisert, eksploderte det i franske aviser. Hvordan våget russerne å så tvil om alderen til det franske nasjonalikonet? Og hvem var egentlig denne Nikolai Zak? Han var jo ikke en gang spesialist i gerontologi (læren om alderdommen og studiet av aldringsprosessene), men en 36 år gammel matematiker som ikke hadde publisert noe på et tiår og som jobbet som glassblåser ved Statsuniversitetet i Moskva.

Nikolai Zak (bildet) mener mye taler for at den eldre Jeanne Calment i virkeligheten var datteren Yvonne. Foto: Researchgate.net.
Nikolai Zak (bildet) mener mye taler for at den eldre Jeanne Calment i virkeligheten var datteren Yvonne. Foto: Researchgate.net.

Zak lot seg ikke pille på nesen og doblet innsatsen. I januar i år publiserte han en lengre artikkel i den amerikanske journalen Rejuvenation Research, hvor han listet opp 17 punkter han mener underbygger teorien om at Yvonne overtok morens identitet.

Blant punktene den russiske matematikeren nevner er en påstand om at øyenfargen på fotografier av den unge og den eldre Jeanne er forskjellig, at beretningene hun fortalte om oppveksten endret seg på hennes eldre dager – og at lokalavisene ikke hadde nevnt det da hun etter sigende skulle ha fylt 100 år, noe som er vanlig praksis med hundreåringer.

Les også: Levealderen nærmer seg 90 år for kvinner i flere land

Nikolai Zak innrømmer at han ikke sitter på et enkelt uomtvistelig bevis, men han mener summen av indisier og eksempler er mer enn nok til å stille spørsmål om Jeanne Calment virkelig kan være verdens eldste person.

I en artikkel om striden rundt den franske 122-åringen, skriver The Guardian at Zak utløste en debatt som raste både i franske medier og i internasjonale gerontologi-kretser.

Den franske dagsavisen Le Parisien avfeide Zaks teori som «fake news». Den russiske matematikerens påstand var ikke bare et angrep på Jeanne Calment, men også et angrep på vestlig vitenskap. Og det var ikke bare verdens eldste kvinne som fikk unngjelde i russerens artikkel. Det ble også sådd tvil om alderen til verdens nest eldste person, amerikanske Sarah Knauss, som døde i 1999, 119 år gammel.

Dreide det hele seg om et russisk forsøk på å innta posisjonen som verdensledende innen aldersforskning?

Saken fortsetter under bildet

Jeanne Calments fødselsattest. Foto: Wikimedia Commons.
Jeanne Calments fødselsattest. Foto: Wikimedia Commons.

Lokalsamfunnet slo ring

For innbyggerne i franske Arles handler det om lokal stolthet. De samlet seg raskt bak sitt aldersikon og dannet facebookgruppen Contre Enquete Sur L’Enquete Jeanne Calment der de forsøker å samle motbevis mot den russiske etterforskningen.

Facebookgruppen har i dag 1500 medlemmer, blant annet fjerne slektninger av Calment og andre som kjente henne. Til tross for at enkelte innrømmer at den gamle kvinnen kunne oppfattes som hovmodig og litt besk, gir de også uttrykk for at de ikke vil at ettermælet hennes skal bli besudlet.

Dessuten sier de at de har noe som Nikolai Zak ikke har, nemlig tilgang på byens arkiver. Hva kunne vel Zak slå i bordet med, han som ikke en gang hadde vært i Arles?

For å få en åpen debatt omkring de nye bevisene, fikk Zak også være med i facebookgruppen. Her kommenterte han hyppig nye beviser som ble lagt fram. På overflaten fremsto han som hyggelig og kollegial og understreket at de var ute etter det samme: Sannheten, skriver The Guardian.

Men etter hvert følte flere av medlemmene i gruppen at russeren hadde en egen agenda, og at han brukte gruppen for å forsøke å samle bevis som støttet hans egen sak.

I en kommentar hintet Zak frampå at de muligens bare var blendet av troskapen til sitt bysbarn.

– Husk at på avstand er det åpenbart at jorden ikke er flat, skrev han lakonisk.

Les også: Er dette verdens eldste duskedamer?