Veronica (50) er medisinsk turist: – Trist at jeg må reise utenlands for å operere

Veronica Merrill (til høyre) snakker med en pasientveileder på sykehuset i Tijuana, Mexico som forbereder henne på mageoperasjonen hun er kommet for å gjennomføre. Foto: Guillermo Arias / AFP
Veronica Merrill (til høyre) snakker med en pasientveileder på sykehuset i Tijuana, Mexico som forbereder henne på mageoperasjonen hun er kommet for å gjennomføre. Foto: Guillermo Arias / AFP

Amerikanske Veronica Merrill (50) hadde to alternativer da hun bestemte seg for å gjennomgå mageoperasjon for å komme ned i vekt: Betale 110.000 kroner hjemme i USA, eller få utført samme operasjon i Mexico for en tredjedel av prisen.

Denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Valget var enkelt: Hun pakket kofferten.

Merrill, som til daglig kjører skolebuss hjemme på landsbygda i Phoenix i Arizona, har helseforsikring. Men den dekker kun slankeoperasjon dersom hun er sykelig overvektig og lider av diabetes og hypertensjon. Dette er dog ikke tilfellet for femtiåringen som veier 95 kilo. Ønsket hennes var å kunne komme ned til 72 kilo og dermed unngå å pådra seg de medisinske forholdene.

– Det er trist at jeg må reise til et annet land for å kunne gjennomføre en slik prosedyre, forteller hun til nyhetsbyrået AFP Relaxnews på et venteværelse på Hospital Oasis of Hope i Tijuana i Mexico.

Hun er sterkt kritisk til det amerikanske helsesystemet som er verdens dyreste.

– Det skulle ikke være nødvendig for oss å måtte gjøre dette. Det er sprøtt. Vi er de eneste med dette systemet, og det er deprimerende å tenke på, fortsetter hun.

20 millioner medisinske turister

Mange amerikanere forbinder vanligvis Mexico og Colombia med narkotikahandel. Realiteten er imidlertid at begge land, sammen med Costa Rica og Den Dominikanske republikk, er blant de mest populære destinasjonene for turister som ønsker helsehjelp. Her tilbys lavere kostnader og høykvalitets infrastruktur.

(Saken fortsetter under)

Veronica Merril trilles inn til operasjonssalen på et sykehus i Tijuana. Foto: Guillermo Arias / AFP
Veronica Merril trilles inn til operasjonssalen på et sykehus i Tijuana. Foto: Guillermo Arias / AFP

Ifølge Patients Beyond Borders søker anslagsvis 20 millioner «medisinske turister» behandling over hele verden hvert år. Omkring 1,9 millioner av disse pasientene er amerikanere.

Etter å ha undersøkt flere alternativer, tok Merrill kontakt med et spesialistbyrå som organiserer turer over grensen til Tijuana der særlig vektreduserende operasjoner og tannbehandling er populære tjenester. Andre amerikanere reiser til den meksikanske byen for behandling av hjerte- og karsykdommer eller kreft, ortopedisk arbeid og fruktbarhetspleie, samt for å kjøpe medisiner.

– Hvis jeg bare kunne ha gjort dette i USA, men jeg kan ikke betale så mye penger, sier hun til AFP.

– Jeg vil bare være sunn og frisk.

Operer minst to utlendinger daglig

Det er Medical Tourism Corporation som har organisert turen for Merrill – både flyturen fra Phoenix til San Diego, sjåføren som tok henne over grensen og rom på et luksushotell. Til sammen kostet billettene, hotellet og kirurgien ved Oasis of Hope rundt regnet 35.000 kroner. Merrill betalte beløpet kontant.

Ifølge daglig leder Deepak Datta som grunnla Medical Tourism Corporation for tretten år siden, sender selskapet 60-70 personer hver måned til land rundt om i verden, hovedsakelig Mexico.

(Saken fortsetter under)

Veronica Merril venter på at hun skal få narkose før operasjonen starter på Hospital Oasis of Hope i Tijuana. Foto: Guillermo Arias / AFP
Veronica Merril venter på at hun skal få narkose før operasjonen starter på Hospital Oasis of Hope i Tijuana. Foto: Guillermo Arias / AFP

– Jeg opererer to eller flere utlendinger hver dag, forteller kirurgen Luis Cazares til AFP etter at han har fjernet 80 prosent av magen til Merrill.

– Den største strømmen av pasienter kommer i løpet av skattefradragssesongen i USA etter april måned, fortsetter han.

Gerald Kominski er professor i helsepolitikk ved UCLA i Los Angeles. Han mener USA gjør fint lite for å regulere prisene i motsetning til alle andre høyinntektsnasjoner.

– Medisinsk turisme fra en høyinntektsnasjon som USA er et tegn på et rimelig problem i motsetning til kvalitet, legger han til.

Vil ikke senke antallet utreiser

To av de sterkeste kandidatene til å skulle representere Demokratene i den forestående valgkampen om Det hvite hus i 2020 – Bernie Sanders og Elisabeth Warren – har begge vært tydelige forkjempere for universell helsedekning.

– Men selv om et offentlig helsesystem for alle amerikanere skulle komme på plass, vil amerikanere sannsynligvis ikke slutte å søke billigere pleie i utlandet, sier administrerende direktør i Medical Tourism Association, Jonathan Edelheit, til AFP.

Han forteller at antallet medisinske turister fra USA ekspanderte etter at president Barack Obama gjennomførte reformer i helsevesenet i 2010 som krevde at alle voksne skulle ha helseforsikring enten gjennom arbeidsgiver eller regjering.

– Enkelte arbeidsgivere fikk nærmest doblet de medisinske kostnadene etter at Obamacare var kommet på plass. Disse valgte å sende ansatte til utlandet, sier han og viser til et selskap som sparte 20 millioner dollar på fem år ved å sende ansatte til ortopediske og vekt reduserende operasjoner utenfor USA.

Dyr luksus

Vedrørende forslaget om universell helsedekning, mener Edelheit at USA , i likhet med Canada og Europa, trolig vil ende opp med et system der ikke-presserende prosedyrer som mageoperasjoner vil resultere i flere år på venteliste. Når AFP sjekker med ledelsen ved Oasis of Hope-sykehus et i Tijuana , får de vite at mange av pasientene som tar inn for behandling og operasjoner kommer fra Canada.

– Ventetider vil presse folk til å bli medisinske turister og reise utenlands for å få behandling tidligere, spår Edelheit.

(Saken fortsetter under)

Amber Stewart kommer fra San Antonio i Texas. I likhet med Merrill er hun en av 1,9 millioner amerikanere som årlig reiser utenlands for å få rimeligere behandling enn den hun kan få hjemme i USA. Foto: Guillermo Arias / AFP
Amber Stewart kommer fra San Antonio i Texas. I likhet med Merrill er hun en av 1,9 millioner amerikanere som årlig reiser utenlands for å få rimeligere behandling enn den hun kan få hjemme i USA. Foto: Guillermo Arias / AFP

Europa er et etterspurt reisemål for medisinske turister fra USA, men det gjøres lite for å tiltrekke seg dem. Da er situasjonen en annen i Singapore, Thailand og Filippinene.

Også USA mottar sin andel av helseturister – amerikanernes høyt avanserte helsevesen appellerer til pasienter med massiv kjøpekraft fra arabiske og asiatiske land.

Men det er en luksus Merrill ikke har råd til.