Norwegians are like Fire and Ice

<p>The author inspecting a stave church from the middle ages at Norsk Folkemuseum. Photo: Erlend Eidsem Hansen.</p>
The author inspecting a stave church from the middle ages at Norsk Folkemuseum. Photo: Erlend Eidsem Hansen.

Reports from an American Visiting Oslo

Bio:

Lizzie Stark is an American journalist and author of two nonfiction books, most recently, Pandora’s DNA, about the history and science of the breast cancer genes. At first she traveled to Norway to research for her first book, Leaving Mundania, about roleplaying games, but now she keeps coming back to visit the friends.

I love Norway for its people. A friend once described them to me as “fire and ice.” Norwegians can be difficult to get to know, but once you break through the icy exterior, both the people and the culture are quite warm and friendly. I’ve had the pleasure of visiting Oslo several times during the “spring” (read: winter); my longest stay lasted a month, and in that time I picked up a few tips on surviving in the cold dark north.

One thing I found in Norway: it is wise to beware the daylight. Where I live in the US, at noon, the sun is nearly straight above me in the sky. During my trips to Oslo, in the Spring and Fall, it never reached that height, and I felt it was perpetually either 10 am or 2pm. [ Aside from the wicked jet lag, this far north the light only ever shines at an angle that suggests it’s perpetually 10 am or 2pm,] On the upside, the beautiful dawn and twilight last hours. Don’t trust the sun. Trust your clock.

Social Interactions

The US is a competitive culture full of individuals trying to stand out. In Norway, the tallest poppy gets mowed down with dirty looks and subtle social ostracism. I’d never heard of the law of Jante before I visited, but reading up on it after I got back explained a lot of dirty looks. The rules of social engagement aren’t obvious here--if you don’t neatly stow your luggage on the bus, or if you cross against the light, you’ll get glares.

When I hang out with friends in the US, we take turns telling anecdotes. We interrupt and talk over one another constantly--depending on how extroverted a social group is, interrupting may be the only way to get a word in edgewise. A pause in conversation of ten seconds or longer qualifies as a social emergency, and someone better jump on that hand grenade by telling any story--even a long boring one. In Norway, conversation doesn’t mean swapping anecdotes. Rather, it means talking across the table and ensuring everyone contributes. Pauses in conversation are quite normal and interrupting is considered rude.

These styles can cause havoc when combined. During what a Norwegian believes is a normal pause in conversation, I launch into a long story to save everyone from the terrible silence. The Norwegians don’t interrupt me because it’s rude. Ten minutes later, I’m deep into an anecdote about my love of rubber bands, when I realize all the Norwegians are staring daggers at me. I don’t know how to stop talking because I’ve never been able to finish a thought in conversation before. Why isn’t someone interrupting me?

On the Street

I’ve been told that Americans are extremely friendly. I think we just have different standards for social interaction. Depending on where in the states you live, it can be normal to make eye contact, smile, and say hello to strangers you pass on the street. In fact, in some small towns, it’s rude not to. In big cities, often you exchange small talk or fashion compliments with people who sit next to you on the plane or the bus or the train, or share eye rolls with someone waiting close to you in a long line. If you see someone who looks confused on a street corner, maybe you offer some directions. Talking to strangers, especially if you work in a profession like journalism, is as natural as breathing.

The author pictured in her natural habitat. Photo: J.R. Blackwell.
The author pictured in her natural habitat. Photo: J.R. Blackwell.

Upon landing in Copenhagen one time, I saw a guy with a banjo strapped to his back, so of course I sallied up to him in the passport line and asked whether he played (yes) and what he played (bluegrass) and whether he was Danish (yes). The whole time he was staring at me like I was about to stab him to death and steal his wallet. Later, a Danish friend explained the concept of “privacy in public” to me, namely the idea that it’s not polite to get up in a stranger’s business, even if the intention is friendly.

I find this both relaxing--I’m an introvert and like to be able to go about my daily business unmolested--but also odd. Being able to talk to people on the street means I’ve gotten to learn about the lives and beliefs of taxi drivers, nurses, waitresses, police, doctors, computer coders, venture capitalists, and archeologists this way, and there’s something nice about that.

Greetings

In the US, standard greetings include “how’s it going?” or “how are you?” The answer, unless your hair is literally on fire, is always “good” or “fine.” If I’m talking to my mother, or a close friend, I might say, “just OK,” or “I’m feeling stressed,” and then will elaborate if I’m asked. In Norway, if you ask “how’s it going?” you better be prepared to hear about someone’s sore throat and the furniture they’ve just moved around their apartment.

I’ve heard that Americans can come across as fake, since we don’t want serious answers to these questions. I think it’s adorable that Norwegians take us at our word.

In a Bar

Nearly everywhere I went in Norway--including a full bar or restaurant--I could hear myself talk, even if music was also playing. This is because, unlike Americans, Norwegians don’t shout all the time.

Politics

In my country, there are two parties. So it has been and shall ever be, most likely. My poor brain only has the infrastructure to deal, at most, with two. To me, Norway’s wide array of parties is dazzling, particularly given that the “conservative” parties often seem far to the left of the most liberal US politicians. Maybe it’s a product of the Norwegians I know, but I’ve also heard people tell me with no shame or irony that they are “Marxist.” In the US, the only thing that’s dubbed “Marxist” is a school of literary criticism, or if it’s an election year, the politics of the opposing party (often with disparaging references to Scandinavian socialism).

After visiting Norway, I’m amused of the way our politicians talk about the evils of Scandinavian socialism. Norwegians get more than a month of paid vacation, paid parental leave, unemployment benefits and free healthcare. In the US you’re lucky if you get more than ten paid days of vacation, and of course, we have no paid maternity or paternity leave. Instead, people save up their sick days and are back to work in a few months.

Food

Norway offers even more exotic scenery if you get out of Oslo. Here the northern lights in Troms. Foto: Mark Robinson (CC/Flickr)
Norway offers even more exotic scenery if you get out of Oslo. Here the northern lights in Troms. Foto: Mark Robinson (CC/Flickr)

Norwegians seem to eat lunch--sandwiches--for two or three meals a day. That took a little getting used to, but I soon came to love pate, pickles, and even that odd brown cheese. After eating toasted slices of seed-filled brown bread with butter and cheese, American bread seemed like a weak, too-sweet, flabby travesty when I returned home. A friend did take me out for lutefisk once, and I have to say, while the gelatinous texture did make me hesitate at first, I thought the sides were pretty delicious. And of course, a few snaps never hurt.

I have to say, though. I did miss proper Mexican food, and zippy hot sauce.

Drinking Culture

Americans who drink with Norwegians have to cry all night into a single beer, because if you buy two, it’d bankrupt you. The cheapest beer at a dive bar costs more than the hourly minimum wage in the US. The cost of a fancy beer, well, in the US that same amount of money would buy you a martini with decent gin in Manhattan. I was not prepared for the sticker shock.

...for the hyggelige!

Overall, I’m a big fan of Norway, and am hoping to make it out to some of the spectacular scenery my friends have told me about on another visit. (Cabin culture sounds like fun.) Though I’m still working on my tolerance for lutefisk and conversational pauses, I’m a fan of Oslo’s lovely dark woods, snaps, and my ability to finish a coherent thought in social situations. And I can’t wait for the chance to again try out the only Norwegian phrase I can reliably spit out-- “hei, lenge siden sist”.

Mer fra ABC Nyheter
Siste fra forsiden
00:37 Tesla leverte overraskende positivt resultat00:07 Skylagring drar opp resultatet til Microsoft23:59 Sjaman Dureks bok stoppes23:34 Messi satte mesterligarekord i heldig seier23:04 Liverpool endte tapsrekken på bortebane med storseier23:00 Salzburg tapte til tross for nytt Haaland-show22:53 Motorsyklist omkom i ulykke på E39 i Sogn og Fjordane22:38 Også Elkjøp ba ansatte jobbe uten lønn21:48 Raja melder seg på i lederkampen i Venstre21:31 SV vil skrote fergerfri-satsing: – Lite seriøst21:31 – Jeg må ha fått flere hundre poser med matvarer. Dette var den eneste måten jeg kunne overleve på21:19 Dødstallene stiger mens uroen fortsetter i Chile20:33 Politihøgskolen raser mot regjeringens kuttforslag19:53 Israels president har gitt Benny Gantz regjeringsoppdrag18:58 Har du det ene av disse førerkortene, må du skynde deg18:57 – Regjeringen går historisk langt i å føye seg etter Israel18:19 Forsvarer i ambulansesaken sier siktede ikke ville skade noen18:15 Storstevne i Monte Carlo: Brækhus neste motstander klar17:34 Knivstakk egen datter - familiefar (47) dømt17:32 Mann mistet livet i ulykke i Brønnøy16:56 Lene Marie Fossen er død16:54 Kagge forlag om mulig Sjaman Durek-bokutgivelse: – Ingen kommentar16:25 Forskere mener å ha funnet en hybelkanin i verdensrommet16:06 Tankskip i drift utenfor Bud i Møre og Romsdal15:57 Trump: Hever sanksjonene mot Tyrkia15:32 Sjaman Dureks bok stoppes15:27 Midtøsten-ekspert: – Vil skade amerikanerne i lang tid fremover15:19 I helga stilles klokka til vintertid15:10 Mann med Gucci-veske pekes ut som leder etter ungdomsvold i Oslo14:32 Verdens største tretopphus brant opp14:28 Spanias fotballkvinner vil streike for lønn og arbeidstid13:37 Stort slagsmål på Stovner i Oslo13:36 Mest vått vær i vente – men også en smak av vinter13:26 Google hevder de har gjort et stort data-gjennombrudd13:19 Drapssiktet mann varetektsfengsles i Drammen13:19 16-åring pågrepet etter helgens voldshendelser i Oslo13:10 Issmelting i Arktis har gitt Russland fem nye øyer12:49 Hardarson forlenger med Start12:40 Tunisias nye president tatt i ed12:31 Russland truer med at militante kurdere kan bli «knust» av Tyrkia12:09 Ber publikum om videoer av ambulansekapringen11:37 Ap-politiker om brilleforslag: – En hastverksbeslutning på bekostning av barn11:21 Svakere resultat enn ventet for Aker Solutions11:21 Full bortekrise for Solskjær11:20 Skamroser Oslo-byrådet: – Regjeringen har mye å lære11:19 Russlands antidopingsjef ut mot egne myndigheter11:02 PST: Ambulansekapringen ser ikke ut som terror11:01 Kippe (41) gir seg som spiller i LSK10:37 39 personer funnet døde i lastebil i Essex10:34 De fire riksrett-punktene: Alle veier fører til Putin10:13 MDG og SV får hver sin nye Oslo-byråd10:12 Mann forskanset seg på museum i Frankrike09:56 Direkte: Følg spørretimen på Stortinget09:47 Færre lovbrudd ble oppklart09:45 Granskere: Designfeil bidro til Lion Air-ulykke09:08 Lonely Planet: Hit bør du reise i 202009:07 Botswanas politiske stabilitet på prøve09:04 15 norske alpinister til Sölden09:03 Jevnt fra Telenor, men underskudd etter skatt08:35 Stein Erik Hagen går inn i SATS07:35 Norges fortielse: – Dette bildet skapte en krigsmyte07:09 Skadefri Zuccarello med assist i Wild-seier07:04 Norge gir 3 milliarder til renere hav06:33 Rapport: 1 av 20 har opplevd grov vold fra foreldre06:28 Nye eiere overtar Vita, men Loco-kjeden legges ned06:27 Stöckl utfordret hopperne: – Mange var ganske lange i ansiktet06:15 De siktede etter ambulansekapringen skal avhøres onsdag05:50 Dette skjer i dag05:30 Dette skjedde i natt05:25 Mann dømt til fengsel for å ha sendt penisbilder05:04 En av Norges rikeste vil utfordre Darwins evolusjonsteori04:39 Opposisjonen i Bolivia oppfordrer til generalstreik04:35 Regjeringen vil ha tiltak mot medisinmangel04:07 Medier dropper konferanse i protest mot Khashoggi-drapet04:04 Chiles president ber om unnskyldning etter voldelige protester03:56 Ambassadør hevder Trump krevde gransking mot militær støtte02:55 Beboere evakuert etter melding om brann i Sarpsborg02:41 Skrik og krangling i Oslo var frieri02:05 30.000 arbeidsplasser blir borte fra varehandelen01:52 Nye anklager mot Lori Loughlin i collegeskandalen01:17 Tyrkia starter ikke en ny offensiv i Nord-Syria00:36 Esper: Tyrkia kan ha begått krigsforbrytelser00:24 Mindre kreft blant innvandrere23:58 Boeing erstatter toppsjef etter vedvarende flykrise23:43 Kroos ordnet etterlengtet Real Madrid-seier23:37 Tottenham-show gir sjefen arbeidsro23:32 Glohet Sterling straffet Atalanta tross åpningssmell23:26 Den kinesiske regjeringen planlegger å erstatte Hongkongs leder23:08 25 år gammel kvinne nekter straffskyld etter ambulansedrama23:06 Kroos ordnet etterlengtet Real Madrid-seier23:04 Glohet Sterling straffet Atalanta tross åpningssmell23:02 Dybala-dobbel reddet Juventus fra pinlig tap23:01 Tottenham-show gir sjefen arbeidsro22:57 TV 2: MDG får tre byråder i Oslo22:41 Tusk anbefaler EU-landene å godta britenes ønske om brexit-utsettelse22:27 Aftenbladet: Indiske investorer vil kjøpe aksjer i Viking22:04 Eriksen Søreide: Norge har ikke forpliktelse for Syria-barna21:26 Markedet mettes – norske F-16 kan gå på billigsalg20:27 Først seier, så tap for Boris Johnson da Parlamentet stemte over brexitavtalen19:59 Ap, MDG, Venstre og KrF er enige om å danne byråd i Bergen
Siste nytt
00:37VerdenTesla leverte overraskende positivt resultat00:07VerdenSkylagring drar opp resultatet til Microsoft23:59NorgeSjaman Dureks bok stoppes23:34SportMessi satte mesterligarekord i heldig seier23:04SportLiverpool endte tapsrekken på bortebane med storseier23:00SportSalzburg tapte til tross for nytt Haaland-show22:53NorgeMotorsyklist omkom i ulykke på E39 i Sogn og Fjordane22:38PengerOgså Elkjøp ba ansatte jobbe uten lønn21:48PolitikkRaja melder seg på i lederkampen i Venstre21:31MotorSV vil skrote fergerfri-satsing: – Lite seriøst21:31Norge– Jeg må ha fått flere hundre poser med matvarer. Dette var den eneste måten jeg kunne overleve på21:19VerdenDødstallene stiger mens uroen fortsetter i Chile20:33NorgePolitihøgskolen raser mot regjeringens kuttforslag19:53VerdenIsraels president har gitt Benny Gantz regjeringsoppdrag18:58MotorHar du det ene av disse førerkortene, må du skynde deg18:57Politikk– Regjeringen går historisk langt i å føye seg etter Israel18:19NorgeForsvarer i ambulansesaken sier siktede ikke ville skade noen18:15SportStorstevne i Monte Carlo: Brækhus neste motstander klar17:34NorgeKnivstakk egen datter - familiefar (47) dømt17:32NorgeMann mistet livet i ulykke i Brønnøy16:56KulturLene Marie Fossen er død16:54NorgeKagge forlag om mulig Sjaman Durek-bokutgivelse: – Ingen kommentar16:25VerdenForskere mener å ha funnet en hybelkanin i verdensrommet16:06NorgeTankskip i drift utenfor Bud i Møre og Romsdal15:57VerdenTrump: Hever sanksjonene mot Tyrkia15:32KulturSjaman Dureks bok stoppes15:27PolitikkMidtøsten-ekspert: – Vil skade amerikanerne i lang tid fremover15:19NorgeI helga stilles klokka til vintertid15:10NorgeMann med Gucci-veske pekes ut som leder etter ungdomsvold i Oslo14:32VerdenVerdens største tretopphus brant opp14:28SportSpanias fotballkvinner vil streike for lønn og arbeidstid13:37NorgeStort slagsmål på Stovner i Oslo13:36NorgeMest vått vær i vente – men også en smak av vinter13:26Helse og livsstilGoogle hevder de har gjort et stort data-gjennombrudd13:19NorgeDrapssiktet mann varetektsfengsles i Drammen13:19Norge16-åring pågrepet etter helgens voldshendelser i Oslo13:10VerdenIssmelting i Arktis har gitt Russland fem nye øyer12:49SportHardarson forlenger med Start12:40PolitikkTunisias nye president tatt i ed12:31VerdenRussland truer med at militante kurdere kan bli «knust» av Tyrkia12:09NorgeBer publikum om videoer av ambulansekapringen11:37Helse og livsstilAp-politiker om brilleforslag: – En hastverksbeslutning på bekostning av barn11:21PengerSvakere resultat enn ventet for Aker Solutions11:21SportFull bortekrise for Solskjær11:20PolitikkSkamroser Oslo-byrådet: – Regjeringen har mye å lære11:19SportRusslands antidopingsjef ut mot egne myndigheter11:02NorgePST: Ambulansekapringen ser ikke ut som terror11:01SportKippe (41) gir seg som spiller i LSK10:37Verden39 personer funnet døde i lastebil i Essex10:34StemmerDe fire riksrett-punktene: Alle veier fører til Putin10:13PolitikkMDG og SV får hver sin nye Oslo-byråd10:12VerdenMann forskanset seg på museum i Frankrike09:56PolitikkDirekte: Følg spørretimen på Stortinget09:47NorgeFærre lovbrudd ble oppklart09:45VerdenGranskere: Designfeil bidro til Lion Air-ulykke09:08ReiseLonely Planet: Hit bør du reise i 202009:07PolitikkBotswanas politiske stabilitet på prøve09:04Sport15 norske alpinister til Sölden09:03PengerJevnt fra Telenor, men underskudd etter skatt08:35PengerStein Erik Hagen går inn i SATS07:35NorgeNorges fortielse: – Dette bildet skapte en krigsmyte07:09SportSkadefri Zuccarello med assist i Wild-seier07:04NorgeNorge gir 3 milliarder til renere hav06:33Helse og livsstilRapport: 1 av 20 har opplevd grov vold fra foreldre06:28PengerNye eiere overtar Vita, men Loco-kjeden legges ned06:27SportStöckl utfordret hopperne: – Mange var ganske lange i ansiktet06:15NorgeDe siktede etter ambulansekapringen skal avhøres onsdag05:50NorgeDette skjer i dag05:30NorgeDette skjedde i natt05:25NorgeMann dømt til fengsel for å ha sendt penisbilder05:04NorgeEn av Norges rikeste vil utfordre Darwins evolusjonsteori04:39VerdenOpposisjonen i Bolivia oppfordrer til generalstreik04:35Helse og livsstilRegjeringen vil ha tiltak mot medisinmangel04:07VerdenMedier dropper konferanse i protest mot Khashoggi-drapet04:04VerdenChiles president ber om unnskyldning etter voldelige protester03:56VerdenAmbassadør hevder Trump krevde gransking mot militær støtte02:55NorgeBeboere evakuert etter melding om brann i Sarpsborg02:41NorgeSkrik og krangling i Oslo var frieri02:05Penger30.000 arbeidsplasser blir borte fra varehandelen01:52VerdenNye anklager mot Lori Loughlin i collegeskandalen01:17VerdenTyrkia starter ikke en ny offensiv i Nord-Syria00:36VerdenEsper: Tyrkia kan ha begått krigsforbrytelser00:24Helse og livsstilMindre kreft blant innvandrere23:58VerdenBoeing erstatter toppsjef etter vedvarende flykrise23:43SportKroos ordnet etterlengtet Real Madrid-seier23:37SportTottenham-show gir sjefen arbeidsro23:32SportGlohet Sterling straffet Atalanta tross åpningssmell23:26VerdenDen kinesiske regjeringen planlegger å erstatte Hongkongs leder23:08Norge25 år gammel kvinne nekter straffskyld etter ambulansedrama23:06SportKroos ordnet etterlengtet Real Madrid-seier23:04SportGlohet Sterling straffet Atalanta tross åpningssmell23:02SportDybala-dobbel reddet Juventus fra pinlig tap23:01SportTottenham-show gir sjefen arbeidsro22:57NorgeTV 2: MDG får tre byråder i Oslo22:41VerdenTusk anbefaler EU-landene å godta britenes ønske om brexit-utsettelse22:27SportAftenbladet: Indiske investorer vil kjøpe aksjer i Viking22:04NorgeEriksen Søreide: Norge har ikke forpliktelse for Syria-barna21:26VerdenMarkedet mettes – norske F-16 kan gå på billigsalg20:27VerdenFørst seier, så tap for Boris Johnson da Parlamentet stemte over brexitavtalen19:59NorgeAp, MDG, Venstre og KrF er enige om å danne byråd i Bergen
Populært

Velkommen til debatt

ABC Nyheter ønsker velkommen til debatt om det meste. Men vi krever at du er saklig og viser respekt for menneskene sakene handler om og dine meddebattanter. Regler for kommentering finner du her.

Tor Strand, redaktør.

comments powered by Disqus