Et rustent skipsskrog kan utløse den neste storkrigen i Asia

– Det som skjer i Vest-Filippinerhavet er bare en mikrokosmos av det Kina ønsker å gjøre mot verden, sier Roy Trinidad fra den filippinske marinen.

Sierra Madre, et landgangsfartøy fra den filippinske marinen bygget av USA, ble grunnstøtt på Second Thomas Shoal og er under oppsyn av den filippinske marinen.
Sierra Madre, et landgangsfartøy fra den filippinske marinen bygget av USA, ble grunnstøtt på Second Thomas Shoal og er under oppsyn av den filippinske marinen. Foto: AP Photo/Bullit Marquez
Artikkelen fortsetter under annonsen
Artikkelen fortsetter under annonsen

På et rev midt i Sør-Kinahavet hviler et gammelt landingsskip fra andre verdenskrig på grunnen. Rusten kryper oppover rekken, skroget er pepret med hull og hele skipet lener seg mot styrbord.

Selv om BRR Sierra Madre knapt kan kalles et skip lenger, vitner det om en av de mest betente situasjonene i verden i dag.

I 1999 ble det gamle krigsskipet grunnstøtt på den halvt nedsunkne grunnen, Second Thomas Shoal – med vilje. Siden den gangen har det vært bemannet og fungert som en utpost for den filippinske marinen.

Kina har de siste månedene økt innsatsen for å forhindre at Filippinene gir forsyninger til mannskapet om bord til utposten.

Sierra Madre har dermed blitt episenteret for den eskalerende spenningen mellom Filippinene og Kina.

Kinas president Xi Jinping har stått stadig hardere på sine krav om suverenitet i Sør-Kinahavet. Foto: Ng Han Guan / AP / NTB
Kinas president Xi Jinping har stått stadig hardere på sine krav om suverenitet i Sør-Kinahavet. Foto: Ng Han Guan / AP / NTB

Potensialet for ulykker øker

Kina har de siste tre tiårene brukt betydelige ressurser på å utvide sin tilstedeværelse i Sør-Kinahavet. De små øyene i havet passeres av en tredjedel av verdens skipsfart, ifølge FN. De som kontrollerer øyene har også rett på store strategiske og ressursrike havområder.

Artikkelen fortsetter under annonsen
Artikkelen fortsetter under annonsen

Potensialet for skjebnesvangre ulykker øker for hver konfrontasjon som oppstår mellom ulike lands fartøyer.

Usikkerheten øker også fordi den 328 fot lange Sierra Madre ikke lenger er sjødyktig etter tiår med eksponering for elementene. Kineserne sier at å erstatte skipet med en mer permanent struktur er uakseptabelt. Men Filippinene sier tydelig at de ikke vil gi fra seg kontrollen over Second Thomas Shoal.

Artikkelen fortsetter under annonsen
Artikkelen fortsetter under annonsen

– De siste tiårene har de geopolitiske spenningene i Sør-Kinahavet aldri nådd en så langvarig og skjør tilstand som de nylig har ved Second Thomas Shoal, sier Harrison Prétat, visedirektør for Asia Maritime Transparency Initiative (AMTI) ved Center for Strategic and International Studies i Washington DC.

Nå må hver eneste forsyningsoppdrag til veteranskipet meldes til øverste nivå – presidenten Bongbong Marcos.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Se video: Skyter med vannkanon på filippinsk skip

Vannkanoner

Den kinesiske kystvaktens bruk av vannkanoner har blitt rutinemessig siden desember. Under en leveranse den 5. mars, avfyrte to kinesiske fartøy vannkanoner bare noen få meter fra det filippinske forsyningsskipet Unaizah May 4. Vannstrålene knuste vindskjermen og skadet fire sjømenn om bord.

Mannskapet så ingen annen utvei enn å returnere til kysten uten å levere lasten.

Tre uker senere gjorde filippinene et nytt forsøk på å nå frem til Sierra Madre. Denne gangen stoppet ikke de kinesiske skipene før fartøyet var helt ødelagt, hevder en anonym filippinsk offiser.

Treskroget skal ha blitt knust, og mannskapet ble tvunget til å frakte forsyningene til Sierra Madre i oppblåsbare gummibåter.

Kinesiske kystvaktfartøyer omringer en filippinsk sivil båt chartret av den filippinske marinen for å levere forsyninger. Foto: Ted Aljibe / AFP
Kinesiske kystvaktfartøyer omringer en filippinsk sivil båt chartret av den filippinske marinen for å levere forsyninger. Foto: Ted Aljibe / AFP

Høye rop

Da de kinesiske båtene nærmet seg skal det ha kommet høye rop fra dekk.

Artikkelen fortsetter under annonsen

– Byggearbeid? Byggarbeid?

Kina har i månedsvis anklaget Filippinene for å frakte byggemateriale til Sierra Madre i hemmelighet. De mener Filippinene forsøker å bygge en mer permanent struktur på Second Thomas.

Filippinene nekter for dette og hevder at de kun har utført overfladiske reparasjoner på Sierra Madre for å sikre beboelighet for soldater.

Den kinesiske ambassaden på Filippinene har tidligere uttalt at Filippinene har krenket Kinas suverenitet og krever at Filippinene sleper vekk krigsskipet.

I ytterste konsekvens kan Sierra Madre føre regionen inn i en ny storkrig.