Escape Travel-sjefen: – De må tro jeg er sprø

Tilfeldig: Gunnar Grosvold kjøpte leiligheten i Gyldenløves gate etter å ha vært på middag der.
Tilfeldig: Gunnar Grosvold kjøpte leiligheten i Gyldenløves gate etter å ha vært på middag der. Foto: Iván Kverme / Finansavisen

Tross streik, kaos og kansellerte flygninger: Etter yoga og nakenbad styrer Gunnar Grosvold mot et rekordår med Escape Travel Group.

Denne artikkelen ble først publisert i Finansavisen Lørdag.

REISE: Klokken har passert 13. Det er flere timer siden Gunnar Grosvold gjorde yogaøvelsene på matten på soverommet, før han tok skateboardet ned til Kaffebrenneriet for dagens første kopp. Der kunne han ha sittet lenge og bare sett på menneskene som strenet forbi og byen som våknet til liv. Hadde det vært lørdag ville han møtt opp på Huk klokken 07:30 for et bad, både sommer som vinter, og gjerne naken, hvis ikke de lokale bygdøyfruene hadde rukket å komme dit med badelyst og termos. En halvtime senere, klokken 08, hadde han stått og ventet på at Kaffebrenneriet skulle åpne.

– De må tro jeg er sprø, en skrulling som står på døren hver lørdag morgen.

Grosvold er i hvert fall en sentral mann i norsk reiseliv, som daglig leder og styreleder i Escape Travel Group, styreleder i Dyreparken i Kristiansand og styreleder i svenske Ticket. Førstnevnte er Norges fjerde største turoperatør, bak Ving, TUI og Apollo. Men størst hvis du bare ser på ruteflybaserte operatører. Dyreparken kjenner alle, og Ticket er blitt en gigant med flere milliarder kroner i omsetning. Alt er en del av flyarving Per G. Braathens store reiselivssatsing, som naturlig nok har slitt tungt de to siste årene.

– Vi måtte lære oss å leve med syv prosent av normal omsetning. Heldigvis var norske myndigheter raskt ute med ulike støtteordninger.

Trafikken er på vei tilbake til normalen, men corona er byttet ut med kaos på flyplasser rundt om i Europa. Det skaper fort problemer for en ruteflybasert turoperatør.

– Vi skulle sende en håndballklubb med 61 personer ned til en turnering i Barcelona, men så ble flyet kansellert. Vi gjør det vi kan, men flyselskapet kan bruke flere dager med å komme frem til en ny løsning, og da er cupen allerede over.

Gunnar Grosvold

Alder: 61.

Sivilstand: Bor for seg selv.

Stilling: Daglig leder og styreleder i Escape Travel Group, styreleder i Dyreparken og styreleder i Ticket. Executive director i Braganza (investeringsselskapet til Per G. Braathen).

Bakgrunn: Master of General Business fra BI. Administrerende direktør Saga Solreiser, Saturn, MyTravel/Thomas Cook Norway og Ving Norge. Styreleder i Tjärborg.

Aktuell: Escape Travel Group går mot et rekordresultat i 2022.

Stortingets talerstol blir din. Hva tar du opp?

– Det som har skjedd i mitt lokalmiljø, at parkeringsplasser blir til sykkelfelt, synes jeg er helt perfekt. Vi må legge til rette for at befolkningen kan bevege seg, og da er det viktig å kunne sykle trygt. Å tilrettelegge en by for syklister er noe av det klokeste man kan gjøre.

Hva er din dårligste investering?

Soundsapart. Noen karer jeg hadde jobbet med i forbindelser med noen nettsider til Escape og Dyreparken kom til meg med en idé om et musikkbibliotek med alle mulige musikksnutter du trenger til filmer, reklamer og lignende. Internasjonalt var det flere eksempler på lignende prosjekter som hadde tatt av og blitt veldig lønnsomme, men sånn gikk det ikke for oss. Vi ansatte en musiker som produserte musikkfiler gjennom et helt år, men vi klarte aldri å få distribuert biblioteket. Du må få med deg NRK eller mange individuelle produsenter til å bruke ditt bibliotek i stedet for det store biblioteket de allerede bruker. Det ble bomtur. Jeg hadde fått en bonus det året som jeg brukte på prosjektet, men det ble penger ut av vinduet.

Hvilken bok vil du lese om igjen?

«Breath» av Tim Winton. Den handler om oppveksten til noen gutter som bruker tiden sin på å bli så gode surfere som mulig, men samtidig er det en berettelse om et livsløp. Boken er noe av det vakreste jeg har lest, og jeg har lest den flere ganger.

Din første jobb? Fortell!

Å luke en kålåker på Asker Prestegård for 7,20 kroner timen. Etter en endt arbeidsdag kom gårdsforvalteren bort til meg og sa: «du gjør vel ikke dette for penger, men for å ha noe å gjøre». For en dust, tenkte jeg.

Er det noe du angrer på?

Jeg skulle lært meg flere språk. Du får en helt annen interaksjon med mennesker hvis dere snakker samme språk. Hadde jeg hatt unger og skulle gitt råd, hadde jeg umiddelbart sagt det.

Opprydding i selskapet

Likevel, det er mye positivt å snakke om for en turoperatør som har satset hardt på oppkjøp de siste årene. Cruise.no, danske Signatours, tyske Siglinde Fischer og svenske Prima Travel er noen av selskapene som er kjøpt. På det meste besto Escape Travel Group av 19 ulike selskaper. Da Grosvold trådte inn som daglig leder i desember 2018, begynte jobben med å slå selskapene sammen til større enheter.

– Min erfaring tilsier at jo flere reisetyper du har under ett varemerke, jo mer trafikk får du til siden din.

Nå har Escape Travel Group én enhet i Danmark, én i Sverige og tre i Norge, som er Escape Travel, Escapeaway og Indre Østfold Reisebyrå. Sistnevnte ble kjøpt i fjor sommer.

Hvordan ser 2022 ut?

– Vi lander et sted mellom 700 og 750 millioner kroner i omsetning. 2022 blir vårt økonomisk klart beste år noensinne. Høstsesongen avgjør akkurat hvor vi ender.

Bunnlinje er stikkordet, med et forventet resultat på godt over 20 millioner kroner. Grosvold mener Escape Travel Group er et mye mer interessant konsern nå enn for tre år siden. Etter 2018 og 2019, der flere av selskapene tapte penger, er det nå lønnsomhet over hele linjen.

– Nå er vi en mye bedre reisearrangør for både kundene og for oss selv enn vi var for tre år siden, sier Grosvold.

– Når du kjøper noe som ikke fungerer helt tar det lenger tid enn du tror å få ryddet opp. Vi har brukt pandemiårene godt, når de først kom. Men jeg har ikke lyst til å være med på det en gang til.

Glad i rød asfalt: Gunnar Grosvold mener myndighetene må legge til rette for at folk kan bevege seg. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen
Glad i rød asfalt: Gunnar Grosvold mener myndighetene må legge til rette for at folk kan bevege seg. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen

Eide ikke Saga-domenet

Grosvold og Braathen møttes for første gang i 1987. Førstnevnte søkte jobber etter å ha avsluttet BI-studiene, og et viktig kriterium var å kunne sykle til jobben, etter å ha vokst opp med foreldre som gjorde nettopp det. Med leilighet på Torshov var Saga Solreiser med lokaler på Bislett en mulighet. Markedssjef Braathen trengte en assistent.

– Per er frittalende, så det var artig å møte ham. Vi var litt uenige om ting i intervjuet, jeg likte at det var takhøyde for å diskutere.

Grosvold fikk jobben, men det var dårlige tider i Saga Solreiser. Halvannet år etter han startet var 140 ansatte blitt til 14. Braathen tok over lederrollen, og Grosvold ble med videre.

– Når vi jobber så tett finner vi fort ut om vi trives sammen, og om vi klarer å skape verdier sammen. Vi har hatt det mye morsomt opp gjennom årene.

Da Braathen sluttet på 90-tallet og flyttet til London var det hans tidligere assistent som tok over lederrollen. Noe av det han gjorde var å slå sammen alle de ulike produktene til én reiselivsarrangør. Saga Solreiser, Globetrotter, Gulivers reiser, Bridge og Ving ble til bare Ving.

– Mange hylte og skrek fordi Saga forsvant og fordi Gulivers reiser var så gode på små greske øyer, men vi fortsatte jo med alle reisemålene. Og vi ble Europas mest lønnsomme reisearrangør i bortimot ti år på rad.

Planen var egentlig å bruke Saga-navnet videre, men Saga-domenet var eid av Hydro etter kjøpet av Saga Petroleum.

– Vi prøvde å kjøpe det, men klarte ikke. Hvis det kom til salgs visste vi at DNB hadde en fordelsklubb som het Saga og ønsket å kjøpe domenet. Da hadde vi tapt uansett.

Sagasolreiser.no var det få som klarte å skrive riktig.

– Da var det lett å velge Ving som var et velkjent og kort domene.

Kjøpte bolig etter middagsbesøk

Sandalene er på der Grosvold sitter ved spisebordet med ryggen til kjøkkenbenken, som er pyntet med fargerike stearinlys. På gulvet står et lite gult skateboard han kjøpte på 70-tallet, rett før skating ble forbudt i Norge. Ved utgangsdøren står både et longboard og en surfskate i leiligheten han kjøpte etter en middag med en venninne.

– Vertinnen hadde prøvd å selge leiligheten uten å lykkes. Da jeg satt her ved spisebordet tenkte jeg at «her kunne jo jeg bodd».

Så Grosvold kjøpte vertinnens leilighet i Gyldenløves gate i Oslo, landskjent for sin motstand mot at parkeringsplasser skulle byttes ut med sykkelfelt. Tidligere ordfører Fabian Stang lenket seg fast i protest og stortingsrepresentant Christian Tybring Gjedde skjønte ikke hvordan han skulle få fraktet med seg store vaser hjem fra Glasmagasinet. Grosvold har derimot heiet frem den røde asfalten som nå er lagt i gaten utenfor stuevinduet.

– Nå er det barn som sykler i gatene her. Det så jeg aldri før.

Ga etter for maset

Hele historien til Ving blir for lang å ta med i denne sammenhengen, men kort fortalt fikk selskapet britiske eiere som til slutt ble hetende Thomas Cook Group etter en fusjon i 2007, før den nylige konkursen og Stordalen-kjøpet. I 2010 sluttet Grosvold og fant igjen sammen med Braathen.

– Da hadde Per mast så mange ganger om at jeg skulle bli voksen og slutte å jobbe for disse engelskmennene.

Grosvold kom inn som styreleder i Escape Travel, som Braathen hadde bygget opp sammen med Tove Voss siden 2004. I forbindelse med oppkjøpet av Sabra Tours i 2013, som gjorde Escape fjerde størst i landet, solgte Voss seg ut. Nå eier Braathen 95 prosent og Grosvold 5 prosent av selskapet.

Hva er planene videre?

– Til høsten skal vi sluttføre en femårsplan. Vi må ta innover oss prisstigningen og rentehevinger og smake litt på hva det betyr for folk. Hvilke forbruk faller og hvilke består? Jeg synes ikke det er rart at XXL sliter nå. Hvor mange skalljakker og hengekøyer trenger vi? Så er spørsmålet om nordmenn prioriterer reiser eller ikke. For oss handler det ikke om vekst for enhver pris.

Og flere oppkjøp?

– Vi snakker om hva vi skal leve av fremover, men vi har ikke en liste over ting vi lengter etter. Det gjelder å være våken og slå til hvis det dukker opp noe spennende.

Introvert: – Jeg er ofte sosial, men da synes jeg det er godt med en pause etterpå, sier Gunnar Grosvold. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen
Introvert: – Jeg er ofte sosial, men da synes jeg det er godt med en pause etterpå, sier Gunnar Grosvold. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen

Vokser raskt

Escapeaway tilbyr pakketurer med fly og hotell og er en direkte konkurrent til Ving, TUI og Apollo, men med rutefly. Etter oppkjøpet av Solfaktor har denne delen av konsernet fått et kraftig løft.

– Escapeaway er Skandinavias raskest voksende reisearrangør, hevder Grosvold.

Og den er i ferd med å bli den største grenen innenfor konsernet og passere Escape Travel med en omsetning på over 300 millioner kroner. En solid økning fra de 117 millionene i 2019, da det også ble underskudd på nesten ni millioner kroner.

På sommeren i fjor var det Indre Østfold Reisebyrås tur til å bli kjøpt. Gründer og eier Kai Heier solgte i utgangspunktet byrået til Ugland Travel Group i 2018, men da pandemien slo inn ble Knut Axel Uglands reiselivskonsern knocket ut, og turoperatøren på Mysen i Østfold gikk en mørk tid i møte. Da brukte Heier forkjøpsretten sin og kjøpte selskapet som spesialiserer seg på sportsreiser tilbake, med visshet om at Grosvold ventet i kulissene.

– For Kai handlet det om å redde arbeidsplassene, men han ønsket at vi tok risikoen. Da fikk vi løst det på en ryddig måte.

Søskenrekord i bærplukking

Grosvold vokste opp i Asker med storesøster og en fem minutter eldre tvillingbror. Men de har aldri vært like, verken i utseende eller interesser. De gikk til og med på forskjellige skoler.

– Vi bodde midt mellom to skoler og foreldrene mine var lærere. Jeg gikk på den med oppoverbakke til skolen. Han gikk på den med nedoverbakke. Mange ante ikke at vi var brødre engang.

Mens broren fortsatt bor i Asker har ikke Grosvold hatt adresse der siden han var 18. Under studietiden jobbet han som guide for amerikanere på gruppeturer i Skandinavia.

– Alt var tipsbasert. Når en rundtur sluttet på Arlanda etter tre uker fikk jeg noen dollar da amerikanerne gikk på bussen. Noen turer ble veldig lønnsomme, andre heller dårlige. Det var en interessant måte å jobbe på.

Ikke like interessant eller lønnsomt var plukkingen av bringebær og rips i barndommen. Med ti øre hektoen som lønn konkurrerte søsknene om hvem som klarte å tjene mest.

– Jeg har rekorden med 36 kroner i løpet av en sommer.

Nå bor han alene i leiligheten i Oslo, på lik linje med halvparten av Oslos befolkning. Som introvert person har han ikke noe imot å tilbringe kvelder alene, gjerne med en skjønnlitterær bok i hendene.

– Jeg er ofte sosial, men da synes jeg det er godt med en pause etterpå. Jeg søker ikke å treffe folk hele tiden. Gjennom pandemien fikk jeg virkelig kjenne på det å være alene, og jeg trivdes godt, men jeg vil ikke ha det sånn for alltid.

Erfaren: Gunnar Grosvold har jobbet i reiselivet siden 1987. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen
Erfaren: Gunnar Grosvold har jobbet i reiselivet siden 1987. Foto: Ivan Kverme / Finansavisen

På stier i Italia

Uten restriksjoner kan han igjen fly til Athen og sette seg på en båt ut til noen små greske øyer. Og han kan dra på konsert, som for eksempel i august når Nick Cave gjester Øyafestivalen. Hver desember har han trofast møtt opp for å høre Young Neils på Rockefeller, med unntak av det ene året han så Jokke & Valentinerne på Sentrum Scene.

– Jeg har alltid dratt mye på konserter, og det morsomme er at jeg alltid treffer igjen de samme menneskene. Musikksmaken holder seg, vi må bare innse at vi blir eldre.

Escape Travel har merket seg den store andelen av befolkningen som bor for seg selv, og arrangerer gruppeturer for de som reiser alene gjennom Carpe Diem. Det er den delen av Escape Travel som går aller best, og som er tettest på å være tilbake i normal trafikk.

– Om halvannen uke har de nådd budsjettet for hele året. Målgruppen blir bare større og større.

Og en gruppe som har vært mye alene gjennom pandemien?

– Ja, det er sant. Nå er det blitt en menighet som tar kontakt med hverandre for å avtale turer. Vi trenger nesten ikke markedsføre, det går av seg selv.

Selv har han bak seg flere runder med interrail og kjenner Europa godt. Han har bodd i USA og fått reist litt rundt. Ellers har han vært mye der mange nordmenn pleier å reise.

– Etter 20 år med charterturisme er det blitt noen turer til Gran Canaria, Rhodos og Kreta, men kun to dager av mitt liv har jeg vært på ferie der.

I forrige uke var han på sykkeltur med Braathen i skogen bak dyreparken for å se på mulighetene for en sykkelattraksjon for gjestene. For tre uker siden var de i Italia og syklet på stier.

– Per er turoperatør i ryggmargen, og veldig nøye på å finne de beste stiene og de mest autentiske pensjonatene. Han leser sykkelblader som andre leser romaner. Og det er jo moro for oss som får være med.

De neste dagene blir det sykling langs Gyldenløves gate. Og snart blir det ordentlig sykkelparkering i bakgården. Grosvold er tross alt styreleder i sameiet.

– Du må ta ansvar selv hvis du vil få til forandringer.