Forteller svaret etter 24 år:

Klekket dinosauregg-gåten fra Kina

En kunstner har sett for seg hvordan den nyoppdagede dinosaurarten kan ha sett ut. Illustrasjon: Zhao Chuang, via Phys.org og Universitetet i Calgary.
En kunstner har sett for seg hvordan den nyoppdagede dinosaurarten kan ha sett ut. Illustrasjon: Zhao Chuang, via Phys.org og Universitetet i Calgary.

Det digre dinosauregget fra Kina voldte forskerne hodebry i tiår. Nå mener de å vite hva slags dinosaurart fossilet «Baby Louie» tilhørte: det var en «babydrage fra Kina».

Denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

I 1996 ble et dinosaur-embryo i stein en «90 millioner år gammel barnestjerne» da National Geographic trykket en modell av det på forsiden.

– Tidlig på 90-tallet var dinosaurembryoer svært sjeldne, sier forsker Darla Zelenitsky ved Calgary-universitetet til WashingtonPost.

– Baby Louie var den gang et unikt fossil. Ikke bare var eggene i redet digre, over dobbelt så lange som dagens strutseegg. Videre var komplette skjelett av dinosaurfostre vanskelig å finne.

Redet var trolig tre meter i bredden, og eggene kan ha veid drøye fire kilo. Det er blant de største dinosaureggene som noen gang er funnet. I tillegg til dinosaurembryoet inneholdt Louie-funnet mellom seks og åtte store egg. Slike egg kan bli opp til 60 centimeter lange (eggene i Louie-funnet er omkring 45 centimeter lange). I de store redene som er påvist, kan det ligge opptil to dusin egg.

Beibelong-embryo, eggeskall i mørk grå farge. Skapningen bygget reder større enn hjulet til en lastebil. Som voksne kunne de bli åtte meter lange og veie 3 tonn. Foto: Scanpix/ AFP PHOTO University of Calgary.
Beibelong-embryo, eggeskall i mørk grå farge. Skapningen bygget reder større enn hjulet til en lastebil. Som voksne kunne de bli åtte meter lange og veie 3 tonn. Foto: Scanpix/ AFP PHOTO University of Calgary.

Mot slutten av 1992 eller begynnelsen av 1993 eksploderte utgravingen av dinosauregg, og en gruppe bønder fant dette fossiliserte reiret i Henan-provinsen i Kina. En bit av det, der Baby Louie-embryoet befant seg, fant veien til USA.

Noe av grunnen til at det har tatt så lang tid å publisere forskningsresultater om funnet er at fossilet var i privat eie, utenfor hjemlandet Kina, skriver Washington Post. Smuglingen og det uklare regelverket som rådet den gang er kontroversiell. Mange fossiler i privat eie blir aldri returnert til hjemlandet, og viktigere: forskere får aldri tilgang på dem. Det finnes trolig titusener av interessante eksemplarer som aldri vil bli studert av fagfolk, sier en fortvilet forsker til avisen.

Forskerne bak studien har gransket Louie-eksemplaret omtrent siden det kom til USA.

I 2013 fikk Baby Louie «vende hjem» til geologisk museum i Henan-provinsen i Kina.

– Dette har forsinket vårt prosjekt, helt klart. Vi ønsket at fossilet skulle være tilbake i Kina før vi offentliggjorde våre funn, sier Zelenitsky til Washington Post.

Les også: – Alle dinosaurforskere har tatt feil i 130 år

«Babydrager fra Kina»

Da funnet ble kjent tidlig på 90-tallet var Louies art et mysterium for vitenskapen. Og å fastslå og offentliggjøre identiteten til «familien» har tatt to tiår, frem til tirsdag denne uken.

I en studie offentliggjort i tidsskriftet Nature får endelig Baby Louies art et navn, og en plass på dinosaurenes stamtavle. Forskerne har døpt familien Beibeilong sinensis: «babydragen fra Kina»

«Baby Louie», som fossilet blir kalt, tilhører en art kjempestore, fuglelignende dinosaurer, skriver Calgary-universitetet i en pressemelding.

I Nature-studien skriver forskerne at Louies art aldri tidligere har blitt beskrevet. Monster-kyllingene levde i det som i dag er det sentrale Kina for 90 millioner år siden, mot slutten av den geologiske perioden Kritt.

Forskerne hadde opprinnelig lagt merke til at eggene og embryo-skjelettet lignet på oviraptorosaur, en gruppe kjøttetere. Men eggene var alt for store til å ha vært lagt av noen art man kjente fra denne perioden.

– Baby Louies foreldre må ha vært enorme, mye større enn noen art i denne familien vi tidligere kjente, sier Zelenitsky i en pressemelding fra universitetet.

Les også: Gjorde utrolig dinosaur-oppdagelse på strand

Papegøye-skaller

En del av nøkkelen til gåten om Louies familie kom i 2007, da det første fossilet av en kjempe-oviraptorosaur ble funnet nord i Kina. Det hadde en anslått kroppslengde på åtte meter. Endelig hadde forskerne voksne fossiler av oviraptorosaurer store nok til å ha lagt egg som dem i Louies rede.

Beibeilong hadde papegøye-lignende hodeskaller, fjær og gikk på to bein. Med sine 3000 kilo veide Baby Louies foreldre omtrent halvparten av en Tyrannosaurus rex. Det er trolig de største dinosaurene som har ruget på egg i redet, skriver universitetet.

Selv om de var digre dyr er også fossiliserte levninger av kjempe-oviraptorosaurer svært sjeldne. Hittil kjenner vi kun tre slike skjelett, samtlige fra Asia. Eggene har man derimot funnet langt flere av, både i Asia og Nord-Amerika.

Les også:

Besøk dinosaurene med Google

Fant verdens største dinosaurspor

Mer fra ABC Nyheter
Siste fra forsiden