Forskere advarer mot tinende «zombievirus»: – En konkret trussel

En mikroorganisme oppdaget i tinende permaforst.
En mikroorganisme oppdaget i tinende permaforst. Foto: Jean-Michel Claverie / IGS / CNRS-AM
Artikkelen fortsetter under annonsen

Smeltende arktisk permafrost kan slippe løs eldgamle virus og utløse en katastrofal global helsesituasjon, advarer forskere. 

Artikkelen fortsetter under annonsen

– Vi står nå overfor en konkret trussel, og vi må være forberedt på å håndtere den. Så enkelt er det, sier genetiker Jean-Michel Claverie, professor emeritus i medisin og genomikk ved universitetet Aix-Marseille.

Eksperter samarbeider allerede med University of the Arctic, et internasjonalt utdannings- og forskningssamarbeid, om å etablere et overvåkingsnettverk som skal bidra til å identifisere sykdomstilfeller forårsaket av eldgamle mikroorganismer på et tidlig stadium, før spredningen kan komme ut av kontroll.

Nettverket skal også sørge for karantenefasiliteter og medisinske tjenester for smittede for å minimere et potensielt utbrudd, blant annet ved å forhindre at smittsomme pasienter forlater regionen.

Se video: Dro frem denne på flyet: – Hva faen?

Perfekt egnet

Såkalte Methuselah-mikrober, eller zombievirus som de også har blitt kalt, er i stand til å holde seg levedyktige i titusenvis av år innkapslet i frossen jord, som dekker nesten 20 prosent av jordens nordlige halvkule.

Artikkelen fortsetter under annonsen
Artikkelen fortsetter under annonsen

– Det avgjørende med permafrosten er at den er kald, mørk og mangler oksygen, noe som er perfekt for å bevare biologisk materiale. Du kan putte yoghurt i permafrosten, og den kan fortsatt være spiselig 50.000 år senere, forteller Claverie.

Forskerne tror at de dypeste lagene av permafrost kan inneholde virus som levde på jorden for opptil en million år siden, som man tror dukket opp for første gang på planeten for rundt 300 000 år siden, skriver New York Post.

Artikkelen fortsetter under annonsen
Artikkelen fortsetter under annonsen

(Artikkelen fortsetter under bildet).

Foto som viser celler av Mollivirus sibericum. Viruset, som har ligget dypt begravd i permafrosten i Sibir i over 30.000 år, antas å være den nyeste representanten for det som kalles kalles «kjempevirus». Foto: AFP PHOTO / Genomic Information Laboratory Director and structural Marseille / CNRS / Aix-Marseille University School of Medicine / NTB
Foto som viser celler av Mollivirus sibericum. Viruset, som har ligget dypt begravd i permafrosten i Sibir i over 30.000 år, antas å være den nyeste representanten for det som kalles kalles «kjempevirus». Foto: AFP PHOTO / Genomic Information Laboratory Director and structural Marseille / CNRS / Aix-Marseille University School of Medicine / NTB

«Kan utløse et sykdomsutbrudd»

Mennesker i dag har derfor ingen naturlig immunitet mot de forhistoriske virusene.

– Immunforsvaret vårt har kanskje aldri vært i kontakt med noen av disse mikrobene, og det er en annen bekymring. Selv om det er usannsynlig, er det nå en reell mulighet for at et ukjent virus som en gang infiserte en neandertaler, kommer tilbake til oss, sier Claverie.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Utsiktene til at eldgamle virus skal trenge seg ut fra sine iskalde fengsler i jordens mest avsidesliggende regioner og sette i gang en ny global pandemi høres usannsynlig ut, men virologer mener at det i det minste er grunn til bekymring.

– Vi vet ikke hvilke virus som ligger der ute i permafrosten, men jeg tror det er en reell risiko for at det kan finnes et virus som kan utløse et sykdomsutbrudd, for eksempel en gammel form for polio, sier virolog Marion Koopmans ved Erasmus Medical Center i Rotterdam.

– Vi må anta at noe slikt kan skje, avslutter hun.