Tidenes arkeologiske bløff

ZOOLOG: Torfinn Ørmen er museumspedagog ved Zoologisk museum på Tøyen. Han forteller at det falske Piltdown-funnet i 1912 passet perfekt med en av samtidens arkeologiske teorier. (FOTO: Knut Erik Knudsen / NTB scanpix)

For 100 år siden trodde man at The Missing Link var funnet. I England. Det tok 40 år før Piltdown-bløffen ble begravd for godt.

Denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

I februar 1912 fikk lederen for den geologiske avdelingen ved British Museum, Arthur Smith Woodward, en interessant henvendelse. Advokaten og amatørarkeologen Charles Dawson satt på noen fossile beinrester – gravd fram i et grustak ved tettstedet Piltdown i Essex.

Disse var såpass lovende, mente Woodward, at det burde graves mer i Piltdown.

Utgravninger i juni og september 1912 frambrakte noen flint- og beinredskaper, sju menneskelige kraniumfragmenter og en del av en underkjeve. Levningene ble datert til å være rundt 200.000 år gamle.

Les også: Massegrav funnet i dansk myr

Oppsiktsvekkende

18. desember 1912 ble en rekonstruert modell basert på fragmentene presentert for The Geographical Society i London. Den vakte oppsikt! For her så det ut til at britiske forskere hadde avdekket «det manglende mellomleddet» i evolusjonen fra ape til menneske. Og dette skjellsettende funnet var gjort i England.

Akkurat dét var ikke helt uviktig. Storbritannia var verdens mektigste stat på dette tidspunktet, og nå kunne nasjonen i tillegg briske seg med å være det moderne menneskets vugge.

Men alt sammen var en bløff.

Les også: Dansk historiker anga kunstnere til Sovjet

Farget og filet

Kraniet var cirka 50.000 år gamle menneskelevninger, mens kjevebeinet var tatt fra en orangutang. Beinrestene var bevisst farget for å få dem til å se eldre ut, mens tennene på kjevebeinet var blitt filt ned for at de skulle se mer slitt ut.

Ikke før etter at British Museum fikk foretatt en ny datering i 1949, og Time Magazine i 1953 publiserte en knusende rapport som i detalj beskrev hvordan svindelen var utført, ble «Dawsons urmenneske» begravd for godt.

Nøyaktig hvem eller hvor mange som var involvert i svindelen er aldri blitt klarlagt, men Charles Dawson regnes som hovedmistenkt.

Historien om Piltdown-bløffen viser imidlertid at selv fagfolk kan tolke fossilfunn feil. Men hvor lett eller vanskelig er det egentlig å vite nøyaktig hva man har funnet?

Fant 6000 år gammel steinøks

Engelsk stolthet

Torfinn Ørmen er zoolog og museumspedagog ved Naturhistorisk museum. Han har skrevet bok om menneskets evolusjon og kjenner godt til historien om Piltdown-svindelen. Han mener det var flere årsaker til at bløffen ble trodd.

– Det kan ofte være vanskelig å vite nøyaktig hva man har funnet, selv om man vet det omtrentlig. Det Piltdown virkelig illustrerer, er hvor viktig det er hva forskerne forventer å finne. Piltdown-funnet var mekket slik at det passet med én av to rådende teorier om menneskeevolusjon på dette tidspunktet, forteller Ørmen.

Den ene teorien gikk ut på at den store hjernen kom før den oppreiste gangen, den andre gikk ut på at den oppreiste gangen med den spesielle menneskefoten kom først.

– Piltdown passet perfekt med den første av disse teoriene og ble ikke undersøkt kritisk av forskere som allerede var tilhengere av denne teorien. Det var også en god del engelsk stolthet involvert. Forskere som var skeptiske, slapp ikke til.

Tviholder på teorier

Ørmen forteller at faglig uenighet om fossilfunn sjelden dreier seg om fossilens ekthet – men heller om hvordan funnet skal tolkes.

– Man er uenige om hvordan fossilen passer inn i teoriene som forskjellige forskere allerede har. De aller strieste kranglene er om teorier som forskere har holdt fast ved i flere tiår og blånekter å forandre på, selv om dataene i stadig sterkere grad peker i en annen retning.

– Ødela Piltdown-bløffen for arkeologien eller paleontologifaget?

– Ja, i en periode, men ikke like mye alle steder. Skaden var størst i Storbritannia, langt mindre i kontinental-Europa og Amerika. I en del land hadde Piltdown aldri blitt tatt alvorlig. Skallen og kjeven ble regnet som to fossiler som ikke hadde noe med hverandre å gjøre. Likevel, det forstyrret faget i et par tiår før det til slutt passet så dårlig sammen med nye fossilfunn at Piltdown rett og slett ble ignorert, sier Torfinn Ørmen.

Giganter og drager

Piltdown-mennesket er ikke det eneste eksemplet på falske fossiler.

I 1869 ble en forsteinet mann gravd opp ved byen Cardiff i delstaten New York. Han var intet mindre enn 3 meter høy. Og mistenkelig godt bevart.

Datidens forskere var helt fra starten svært skeptiske til funnet. De avskrev giganten som humbug. Enkelte kristne fundamentalister mente imidlertid at fossilet bekreftet historiene i Det gamle testamente om at kjemper hadde vandret på jorden.

Cardiff-giganten viste seg å være hogget ut av gips, på oppdrag fra en tobakkshandler ved navn George Hull. Hull var en ateist, og hadde kranglet med en metodist om Bibelens kjemper.

Allerede på 1700-tallet dukket det opp en enda mer sensasjonell forfalskning: levningene av en drage! Dessverre var ikke dette solid bevis for at ildsprutende, flygende fabeldyr hadde eksistert. Fossilet var en preparert og modifisert rokke.

Flere falske fossiler

– Det har vært flere fossilbløffer også i nyere tid, sier Erik Tunstad. – Vi har for eksempel Gupta-saken. Og den pinlige skandalen med National Geographic og den fjærkledde dinosauren.

Tunstad er tidligere redaktør for nettstedet Forskning.no og kom i fjor ut med boken «Juks», som handler om svindel og humbug fra vitenskapens historie.

Guptas bløff

Viswa Jit Gupta, professor ved Punjab-universitetet i Chandigard, hadde sine teorier om Himalayafjellenes geologiske forhistorie. For å «bevise» at han hadde rett, begynte Gupta å «låne» andres fossilfunn – for deretter å presentere dem som sine egne. Fossiler fra helt andre deler av verden ble presentert som om de var funnet i Himalaya.

Gupta holdt verden for narr i rundt 25 år, inntil han ble avslørt i 1989.

En fjærkledd dinosaur

Ti år senere, i 1999, gikk selveste National Geographic på limpinnen. Magasinet publiserte en artikkel om et nytt, spennende fossilfunn som var et missing link mellom reptiler og fugler. Mindre enn to måneder senere ble det avslørt som en forfalskning. Ulike deler fra ulike dyr var satt sammen for å skape en hittil ukjent skapning. Forfalskningen fikk selvsagt sporenstreks kallenavnet «Piltdown-fuglen».

Les flere nyheter fra ABC Nyheter

Mer fra ABC Nyheter
Siste fra forsiden
17:26 – Bernie Sanders trekker seg fra Demokratenes nominasjonskamp17:03 Anne Rimmen er blitt mamma til en liten jente16:24 Seks nye coronadødsfall ved sykehjem i Oslo16:22 POD-sjef Benedicte Bjørnland mistet tanten til corona: – Svært trist at Alfhilds liv skulle ende slik16:17 Eier av frisørsalong fikk forelegg på 15.000 kroner15:24 Nordmenns bruk av bankkort stupte i mars14:45 VG: Sveitsisk toppklubb byr millioner for Godset-spiller14:05 96 nye coronadødsfall i Sverige: – Hovedfokus i epidemien flytter seg13:44 Slik skal skolene og barnehagene holdes smittefrie13:38 260 innsatte løslatt fra fengsel før tiden – alle innsatte er nå på enerom13:30 To dømt for voldtekt av ung gutt13:26 Slik håndterer du corona-angsten13:12 Analyse: Norske barn har tapt kunnskap verdt rundt to milliarder kroner13:03 Lurt av falsk profil – meldte at Boris Johnson var død11:44 Solskjær om overgangsvinduet: – Kan komme en situasjon som vi kan utnytte11:16 Skytetreneren om Stina Nilsson: Ingen andre i verden gjør dette11:06 Nedbør over hele landet i påsken10:44 Trump langer ut mot Sverige – Tegnell svarer09:38 Forsker slår alarm om vektøkning blant unge jenter09:19 Johnsons tilstand stabil etter enda en natt på intensiven08:56 Haaland lovpriser Solskjær for gjennombruddet i Molde: – Jeg gir mye «kred» til ham for det08:55 Mann siktet for drap på kona i Trondheim08:10 Rakettene regner over Libyas hovedstad – stort sykehus rammet08:02 Riise og datteren til sykehus etter bilulykke07:44 Go-Ahead dropper togavganger07:30 Trump truer med å holde tilbake penger til WHO07:27 Countrylegenden John Prine er død07:05 Statsoverhoder coronasyke: – Kan bli en demokratisk utfordring06:00 Ingen valgfrihet for foreldrene når skolene åpner igjen05:59 Dette skjer i dag05:50 Dette skjedde i natt05:30 Koronakrisen: Slik rammes ulike bransjer i Norge05:30 Koronakrisen samler italienerne politisk05:17 6.010 registrerte koronatilfeller i Norge - opp 14705:00 FHI advarer mot urealistisk «nullvisjon»04:07 Tallet på koronatilfeller doblet i Kina siste døgn03:36 USAs fungerende marineminister går av etter å ha latterliggjort kaptein02:38 Lærere slitne etter tre uker med hjemmeskole02:00 Wuhan-borgerne kastet seg ut av byen etter 11 uker i isolasjon01:39 Støre varsler oppgjør om beredskapen etter virusutbruddet23:14 Utvider påbud om stans i bruk av alle dataverktøy fra Statens vegvesen22:04 Sykehuset Innlandet vedtar millionbot etter at pasient døde i 201821:53 Helsedirektoratet ville oppheve hytteforbudet tidligere21:28 Mann tiltalt for hatefulle ytringer etter å ha kalt samer for «pest»21:10 Nordmenn tar påskehandelen i Sverige tross påfølgende karantenekrav21:09 Dansk bordell fikk bot etter flere politibesøk20:35 Lørenskog-saken: Politiet tror blodspor kan gi svar20:30 Flere maskerte personer med jernstenger pågrepet i Oslo20:28 Kommunene er ikke rustet for oppheving av hytteforbudet, mener ordfører i Bykle20:12 Ekspertgruppe mener coronaviruset kan skade norsk økonomi i flere år framover19:57 Dødstallet i Frankrike har passert 10.00019:38 Sissel Kyrkjebø om da hun var 20 år: Forelsket og lykkelig19:25 Kontroll på brann i Ålesund sentrum19:23 Norske Syden-favoritter kan bli de første til å åpne19:16 Kinas «feirer» corona-seieren – gjenåpner dyremarkeder19:09 Oslo nærmer seg smittetoppen, mener Folkehelseinstituttet19:02 Solskjær forsvarer spillerne: – Enkle målskiver18:57 Nytt coronadødsfall i Stavanger18:44 Mann i 20-årene fløyet til sykehus etter trafikkulykke i Steinkjer17:24 Flere koronadødsfall i New York City enn etter 11. september-angrepet17:14 Mann fikk justert smittebot på 40.000 kroner17:11 Trumps pressetalskvinne slutter16:56 Har vært skilt i 17 år – nå er de isolert sammen16:22 Politiet har identifisert død kvinne i Trondheim16:07 Hytteforbudet oppheves15:12 Kultur- og idrettsarrangementer forbys til 15. juni15:10 Johannes Høsflot Klæbo vil tilbake på sprintlandslaget – må vente på svaret fra skiforbundet14:49 Vi er alle forvist – men ett sted kan vi møtes14:10 Mot delvis åpning av skoler og barnehager senere i april13:47 Fagdirektør i FHI mener coronagrepet må løsnes13:17 Person funnet død i fjæra i Trondheim13:14 Israel slår tilbake mot corona-påstander12:09 New Zealands helseminister sier han er en idiot12:01 Schmeichel bønnfaller Manchester United om å holde fast ved Solskjær11:58 Oslo tingrett sier nei til kravet om å utsette rivingen av Y-blokka11:19 Erna Solberg informerer om videre coronatiltak tirsdag ettermiddag10:15 Medlem av Kennedy-familien funnet omkommet08:42 Enige om krisepakke på 50 milliarder uten utbytteforbud08:29 Riise til TV 2: – Trond Fredriksen ødela motivasjonen min som fotballspiller07:57 Overvekt av svarte blant de coronadøde i USA07:39 Flytting av Paralympics endrer ikke på Skarsteins planer: – Tokyo er fortsatt det store målet07:05 Her ble norske motstandsmenn satt i britisk bur06:58 Far dømt til å betale datter 3,4 millioner etter overgrep06:25 Her er Hareides kriseprosjekter på vei og bane06:15 50 år siden det tok offisielt slutt for Beatles – nå trøster «Let It Be» på nytt i coronatiden06:00 Dette skjer i dag05:37 Dette skjedde i natt05:30 Gigantisk massegrav funnet i Rwanda04:53 Virusutbruddet stanset bøssebærere -fasteaksjon blir digital04:45 5.863 registrerte koronatilfeller i Norge - opp 10503:57 Trump og Biden begravde stridsøksa i telefonsamtale03:23 Kardinal George Pell frifunnet for seksuelle overgrep03:08 Siktede etter storsvindel utleveres ikke på grunn av virusutbruddet02:08 30.000 sykehusavtaler avlyst eller utsatt i Helse Bergen01:38 Mann drept av hai i Australia01:11 Nominasjonsvalget i Wisconsin blir likevel gjennomført00:40 Johnsons sykehusinnleggelse endrer ikke Trumps atferd00:28 Trump ber for sin venn Boris Johnson23:57 Stoltenberg ønsker Johnson god bedring23:50 Valguro i Guyana får Norge til å fryse 400 millioner til regnskogen
Siste nytt
17:26Verden– Bernie Sanders trekker seg fra Demokratenes nominasjonskamp17:03NorgeAnne Rimmen er blitt mamma til en liten jente16:24NorgeSeks nye coronadødsfall ved sykehjem i Oslo16:22Helse og livsstilPOD-sjef Benedicte Bjørnland mistet tanten til corona: – Svært trist at Alfhilds liv skulle ende slik16:17NorgeEier av frisørsalong fikk forelegg på 15.000 kroner15:24ForbrukerNordmenns bruk av bankkort stupte i mars14:45SportVG: Sveitsisk toppklubb byr millioner for Godset-spiller14:05Verden96 nye coronadødsfall i Sverige: – Hovedfokus i epidemien flytter seg13:44NorgeSlik skal skolene og barnehagene holdes smittefrie13:38Norge260 innsatte løslatt fra fengsel før tiden – alle innsatte er nå på enerom13:30NorgeTo dømt for voldtekt av ung gutt13:26HelseSlik håndterer du corona-angsten13:12NorgeAnalyse: Norske barn har tapt kunnskap verdt rundt to milliarder kroner13:03VerdenLurt av falsk profil – meldte at Boris Johnson var død11:44SportSolskjær om overgangsvinduet: – Kan komme en situasjon som vi kan utnytte11:16SportSkytetreneren om Stina Nilsson: Ingen andre i verden gjør dette11:06NorgeNedbør over hele landet i påsken10:44VerdenTrump langer ut mot Sverige – Tegnell svarer09:38Helse og livsstilForsker slår alarm om vektøkning blant unge jenter09:19VerdenJohnsons tilstand stabil etter enda en natt på intensiven08:56SportHaaland lovpriser Solskjær for gjennombruddet i Molde: – Jeg gir mye «kred» til ham for det08:55NorgeMann siktet for drap på kona i Trondheim08:10VerdenRakettene regner over Libyas hovedstad – stort sykehus rammet08:02SportRiise og datteren til sykehus etter bilulykke07:44NorgeGo-Ahead dropper togavganger07:30VerdenTrump truer med å holde tilbake penger til WHO07:27KulturCountrylegenden John Prine er død07:05VerdenStatsoverhoder coronasyke: – Kan bli en demokratisk utfordring06:00NorgeIngen valgfrihet for foreldrene når skolene åpner igjen05:59NorgeDette skjer i dag05:50NorgeDette skjedde i natt05:30NorgeKoronakrisen: Slik rammes ulike bransjer i Norge05:30VerdenKoronakrisen samler italienerne politisk05:17Norge6.010 registrerte koronatilfeller i Norge - opp 14705:00NorgeFHI advarer mot urealistisk «nullvisjon»04:07VerdenTallet på koronatilfeller doblet i Kina siste døgn03:36VerdenUSAs fungerende marineminister går av etter å ha latterliggjort kaptein02:38NorgeLærere slitne etter tre uker med hjemmeskole02:00VerdenWuhan-borgerne kastet seg ut av byen etter 11 uker i isolasjon01:39NorgeStøre varsler oppgjør om beredskapen etter virusutbruddet23:14NorgeUtvider påbud om stans i bruk av alle dataverktøy fra Statens vegvesen22:04NorgeSykehuset Innlandet vedtar millionbot etter at pasient døde i 201821:53NorgeHelsedirektoratet ville oppheve hytteforbudet tidligere21:28NorgeMann tiltalt for hatefulle ytringer etter å ha kalt samer for «pest»21:10NorgeNordmenn tar påskehandelen i Sverige tross påfølgende karantenekrav21:09VerdenDansk bordell fikk bot etter flere politibesøk20:35NorgeLørenskog-saken: Politiet tror blodspor kan gi svar20:30NorgeFlere maskerte personer med jernstenger pågrepet i Oslo20:28NorgeKommunene er ikke rustet for oppheving av hytteforbudet, mener ordfører i Bykle20:12PengerEkspertgruppe mener coronaviruset kan skade norsk økonomi i flere år framover19:57VerdenDødstallet i Frankrike har passert 10.00019:38KulturSissel Kyrkjebø om da hun var 20 år: Forelsket og lykkelig19:25NorgeKontroll på brann i Ålesund sentrum19:23ReiseNorske Syden-favoritter kan bli de første til å åpne19:16VerdenKinas «feirer» corona-seieren – gjenåpner dyremarkeder19:09NorgeOslo nærmer seg smittetoppen, mener Folkehelseinstituttet19:02SportSolskjær forsvarer spillerne: – Enkle målskiver18:57NorgeNytt coronadødsfall i Stavanger18:44NorgeMann i 20-årene fløyet til sykehus etter trafikkulykke i Steinkjer17:24VerdenFlere koronadødsfall i New York City enn etter 11. september-angrepet17:14NorgeMann fikk justert smittebot på 40.000 kroner17:11VerdenTrumps pressetalskvinne slutter16:56KulturHar vært skilt i 17 år – nå er de isolert sammen16:22NorgePolitiet har identifisert død kvinne i Trondheim16:07NorgeHytteforbudet oppheves15:12NorgeKultur- og idrettsarrangementer forbys til 15. juni15:10SportJohannes Høsflot Klæbo vil tilbake på sprintlandslaget – må vente på svaret fra skiforbundet14:49Helse og livsstilVi er alle forvist – men ett sted kan vi møtes14:10NorgeMot delvis åpning av skoler og barnehager senere i april13:47NorgeFagdirektør i FHI mener coronagrepet må løsnes13:17NorgePerson funnet død i fjæra i Trondheim13:14VerdenIsrael slår tilbake mot corona-påstander12:09VerdenNew Zealands helseminister sier han er en idiot12:01SportSchmeichel bønnfaller Manchester United om å holde fast ved Solskjær11:58NorgeOslo tingrett sier nei til kravet om å utsette rivingen av Y-blokka11:19NorgeErna Solberg informerer om videre coronatiltak tirsdag ettermiddag10:15VerdenMedlem av Kennedy-familien funnet omkommet08:42PengerEnige om krisepakke på 50 milliarder uten utbytteforbud08:29SportRiise til TV 2: – Trond Fredriksen ødela motivasjonen min som fotballspiller07:57VerdenOvervekt av svarte blant de coronadøde i USA07:39SportFlytting av Paralympics endrer ikke på Skarsteins planer: – Tokyo er fortsatt det store målet07:05VerdenHer ble norske motstandsmenn satt i britisk bur06:58NorgeFar dømt til å betale datter 3,4 millioner etter overgrep06:25NorgeHer er Hareides kriseprosjekter på vei og bane06:15Kultur50 år siden det tok offisielt slutt for Beatles – nå trøster «Let It Be» på nytt i coronatiden06:00NorgeDette skjer i dag05:37NorgeDette skjedde i natt05:30VerdenGigantisk massegrav funnet i Rwanda04:53NorgeVirusutbruddet stanset bøssebærere -fasteaksjon blir digital04:45Norge5.863 registrerte koronatilfeller i Norge - opp 10503:57VerdenTrump og Biden begravde stridsøksa i telefonsamtale03:23VerdenKardinal George Pell frifunnet for seksuelle overgrep03:08NorgeSiktede etter storsvindel utleveres ikke på grunn av virusutbruddet02:08Norge30.000 sykehusavtaler avlyst eller utsatt i Helse Bergen01:38VerdenMann drept av hai i Australia01:11VerdenNominasjonsvalget i Wisconsin blir likevel gjennomført00:40VerdenJohnsons sykehusinnleggelse endrer ikke Trumps atferd00:28VerdenTrump ber for sin venn Boris Johnson23:57VerdenStoltenberg ønsker Johnson god bedring23:50NorgeValguro i Guyana får Norge til å fryse 400 millioner til regnskogen
Populært