Meny

- Det er det venstre øyet som virker

Wegger Christian Strømmen har tatt over etter Knut Vollebæk som ambassadør i USA. Foto: Lene Johansen
 

Denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Et åpenbart handikap hjelper Norges nye ambassadør til USA å bryte isen.

- Det er det venstre øyet som virker, sier ambassadør Wegger Chr. Strømmen, mens han smiler og peker på sitt gode øye.

Den nye, norske ambassadøren til USA har brukt den metoden for å bryte isen med statsledere fra hele verden under sin 23 år lange karriere for det norske Utenriksdepartementet. Strømmen har tiltrådt sin nye post for én måned siden, men flyttelasset fra Sveits ankom residensen i ambassadedistriktet i den nordvestre delen av Washington DC først forrige fredag.

Yngstedatteren Ester (15) begynte på skole i Washington tidligere i høst, mens kona Cecilie ikke kommer til byen før nærmere jul. Eldstedatteren Ruth (17) skal fullføre skole i Genève før hun flytter etter mamma og pappa til USA. Flyttekaoset har ikke distrahert Strømmen fra sine nye arbeidsoppgaver.

- Jeg har ærlig talt aldri vært så motivert for en jobb tidligere. Jeg hadde virkelig lyst på denne jobben, sier Strømmen.

Vil ha enda tetter bånd

Han har arbeidet med deler av Norges forhold til USA i flere år, både hos Utenriksdepartementet i Oslo og via ulike stillinger hos norske delegasjoner til internasjonale organisasjoner som FN, Nato og Verdens Handelsorganisasjon. Han sier han ser frem til å kunne utvikle en bred norsk agenda som dekker alle forhold mellom USA og Norge.

Strømmen har jobbet tett med sin forgjenger, Knut Vollebæk gjennom sine ulike roller i Utenriksdepartementet de siste 10 årene. Det nære samarbeidet begynte da Strømmen var rådgiver, og senere statssekretær i den første Bondevik-regjeringen. Han var ansvarlig for FNs sikkerhetsråd i den perioden hvor Norge hadde en fast plass, og Vollebæk var Norges ambassadør til USA.

- Han er usedvanlig flink til å knyte kontakter og har en stor arbeidskapasitet, sier Vollebæk, som mener dette er gode egenskaper for Strømmen i hans nye rolle.

Vollebæk sier det er vanskelig å peke ut enkelte arbeidsoppgaver som er viktigere enn andre, fordi Norge har et bredt samarbeidsforhold til USA. Han mener det er viktig å holde alle de etablerte kanalene åpne, samtidig som man utvikler nye.

Traff Bush to ganger på syv uker

Ambassaden har et nært samarbeidsforhold til Bush-administrasjonen og den amerikanske forvaltningen. For ansatte i UD spiller det ikke så stor rolle hvem som leder USA, målet er å fremme norske interesser hos dem som tar beslutninger uansett.

- Jeg har truffet president Bush to ganger på syv uker, så jeg kan ikke klage over tilgangen, sier Strømmen med et smil.

Den nye ambassadøren mener Norge naturlig har en automatisk plass ved forhandlingsbordet i en rekke saker. Disse områdene inkluderer energi, maritime spørsmål, humanitær virksomhet i konfliktområder og sikkerhetspolitikk.

Et politisk virkemiddel som har åpnet nye dører for Norge i USA er størrelsen på Oljefondet. Norge har blitt en stor kapitalforvalter som er ettersøkt som investor for amerikanske næringsforetak. Forrige ukes nyheter om hvordan salget av Vedanta-aksjer bidro til at den indiske høyesteretten snudde, er ett eksempel på denne makten.

Strømmen deler Vollebæks oppfatning at det er viktig å åpne nye kanaler på de områdene hvor Norge er mindre kjent. En del av arbeidsoppgaven hans er å fremme Norges almene omdømme.

- Det er fem millioner amerikanere som identifiserer seg som norske, sier Strømmen.

- Det gjør at vi fortsatt behøver å nå de resterende 295 millioner amerikanere som vet lite om Norge utover at det er vakkert der.

Fra konsulat til Walter Mondale

Majoriteten av det norske beltet i USA finnes i delstatene Minnesota, Nord Dakota, og Sør Dakota. Disse statene samt 6 andre stater i Midtvesten har så langt blitt betjent av generalkonsulatet i Minneapolis. En omstridt sak som Strømmen er nødt til å ta tak i er beslutningen om å omgjøre dette konsulatet til et æreskonsulat. Både forretningssjefer og politikere har involvert seg i å lobbe Utenriksdepartementet og Stortinget for å beholde generalkonsulatet.

Den siste utviklingen i denne saken er at den tidligere amerikanske visepresidenten Walter Mondale har blitt utnevnt som æreskonsul for Norge.

Jeff Mueller, president i det Norsk-amerikanske Handelskammeret for Øvre Midtvesten har nettopp kommet hjem fra lobbyturen til Norge.

- Norske bedrifter ser først til kysten og forstår ikke at Midtvesten kan bidra med et tettere støttenettverk som inkluderer mentorer og industripartnere.

Mueller sier at Midtvesten har lavere kostnader og sterkere bedriftsutviklingsmuligheter innen alternativ energi, medisin, og bioteknologi. Et æreskonsulat kan ikke være like effektivt i å vedlikeholde de nettverkene som Norge har bygget i området i over 100 år. Han er likevel optimistisk etter norgesturen, siden utenriksministeren lovet dem at beslutningen ikke hadde en satt tidsramme.

Norsk-amerikanske Miranda Hvinden fra Bradock, Nord Dakota mener folk i Midtvesten er stolte av sine norske røtter, og når Norge besluttet å nedgradere konsulatet til et æreskonsulat, så nedgraderer de også muligheten for folk i området til å komme i kontakt med sine røtter.

Hele slekta amerikansk

Den nye ambassadøren har nære personlige kontakter i det norske beltet. Hans mor var den eneste av de 12 søsknene som ble igjen i Norge. Resten av slekta er amerikanere. På bordet på kontoret hans ligger det en slektshistorie skrevet av en av hans mange tre- og firemenninger. Nyheten om Strømmens nye jobb har spredd seg som ild i tørt gress blant hans slektninger i Midtvesten, og de har visstnok planlagt en større familiegjenforening neste sommer.

Det er flere store saker som ligger på Strømmens kontorpult allerede. Han vil helst vente med å snakke om fornyingen av den norske kampflyflåten til regjeringen er ferdig med det løpet de har lagt, men han snakker gjerne om koordinering av den norske innsatsen i Afghanistan. Bistandsbidraget til Afghanistan økte med 50 prosent i 2007. Med et årlig bistandsbidrag på 450 millioner kroner er landet nå nummer to på listen av utviklingsland som mottar støtte fra Norge. Når man legger til de nærmere 700 soldatene i området så er det en formidabel innsats som ambassaden må koordinere med sine samarbeidspartnere fra Nato.

- Bringer det beste ut av alle

Den nye ambassadøren pakket flere powerpoint-presentasjoner i kofferten da han dro til USA, på alt fra dagens Norge til fredsdiplomati. Strømmen mener at den amerikanske appetitten for foredrag er et særtrekk ved amerikansk kultur som han vil benytte seg av for å spre informasjon om det moderne Norge. Han har allerede funnet tid til å dra på foredragsrunde i USA, blant annet til Minnesota.

Den nye ambassadøren får svært gode skussmål fra medarbeidere ved ambassaden. Odd-Inge Kvalheim sier at Strømmens utnevnelse var avgjørende for hans avgjørelse om å ta stillingen ved ambassaden i USA. Kvalheim begynte som ministerråd i august.

- Strømmen har en evne til å bringe det beste ut av alle han jobber med, understreker Kvalheim.

Populært

Velkommen til debatt

ABC Nyheter ønsker velkommen til debatt om det meste. Men vi krever at du er saklig og viser respekt for menneskene sakene handler om og dine meddebattanter. Regler for kommentering finner du her.

Tor Strand, redaktør.

comments powered by Disqus