Mosul-offensiven: – Vi har undervurdert IS for ofte

Irakiske innsatsstyrker i kamp med IS-krigere i området Yarimja sør i Mosul. 18. januar. Les mer Lukk

– Jeg er slett ikke sikker på at det er sluttspillet vi ser i Mosul nå. Dette kan trekke ut, sier NUPI-forsker Morten Bøås.
Maskert irakisk spesialsoldat poserer i byen Bartalla øst for Mosul, 18. januar i år. Les mer Lukk

Irakiske styrker erklærte tirsdag at de har gjenerobret Mosul øst for elva Tigris. Men ekstremister fra «Den islamske stat» (IS/Daesh) biter seg fremdeles fast vest for elva Tigris.

– Det er likevel altfor tidlig å si at sluttspillet er i gang, sier forsker ved Norsk utenrikspolitisk institutt (NUPI), Morten Bøås til ABC Nyheter.

– Vi har undervurdert IS for mange ganger. Det er en bevegelse som er i stand til å planlegge, iverksette og gjennomføre. Det er mer enn religiøs fanatisme i denne gruppen, det er også folk som kan militær strategi. Denne kombinasjonen gjør bevegelsen spesiell.

Bøås leder et EU-finansiert forskningsprosjekt, som blant annet arbeider i den irakiske byen Erbil. Han var i denne byen, 60 kilometer fra Mosul, da offensiven startet i fjor høst, og følger situasjonen nøye i samarbeid med irakiske kollegaer.

Den vestlige delen av Mosul er mindre enn områdene i øst. I vest ligger blant annet gamlebyen, der gatene er for trange for de fleste militære kjøretøy. De fem bruene over Tigris ble bombet i luftangrep før nyttår. Det er vanskelig for koalisjonsstyrkene å etablere forsyningslinjer til den siste offensiven.

Etter tre måneders kamper har offensiven gått over i en ny fase, men IS har fremdeles et stort arsenal. Det anslås at 750.000 sivile fremdeles befinner seg vest for elven Tigris, der det pågår kamper også denne uken.

Tidligere Saddam-offiserer

Bøås er overbevist om at Mosul vil falle, men er usikker på om det blir så snart som irakiske myndigheter ønsker:

Irakisk soldat foran et skilt med IS' logo, Mohandessin-området øst i Mosul 19. januar. Les mer Lukk

– Jeg tror ikke IS har trodd de ville kunne holde byen mot denne offensiven. Men sett kun ut fra prinsipper for asymmetrisk krigføring har de gjort alt riktig: de har kontrollert utvalgte områder, ødelagt mål de kan ramme og falt tilbake til nye forsvarslinjer, sier Bøås.

Forskeren minner om at det blant IS-krigerne også er en del tidligere offiserer og soldater fra Saddam Husseins hær.

– Det er all grunn til å tro at disse fortsatt er blant IS-folkene i Mosul. Militæraksjonene deres er ikke ledet av en tilfeldig religiøs ekstremist, men av folk som kan og har erfaring med denne typen krigføring, sier Bøås.

Samtidig er IS teologisk sett en «millenarisk» bevegelse, med en endetidstro der martyrdøden forherliges, forklarer forskeren:

Seniorforsker ved Norsk utenrikspolitisk institutt, Morten Bøås. Foto: NUPI. Les mer Lukk

– Det å falle i forsvaret av Mosul kan virke attraktivt for enkelte av gruppens medlemmer. Det gir en «ærefull seier», også om de skulle tape byen.

Mosul ligger i den oljerike Nineve-provinsen nord i Irak, og har vært kontrollert av IS siden juni 2014, da bevegelsen i en sjokkoffensiv tok kontroll over en tredjedel av landets territorium.

– IS har bitt fra seg

Ved siden av de irakiske regjeringsstyrkene med vestlig støtte er det en sammensatt koalisjon som kjemper mot IS i Mosul.

– Det er uklart om sjiamilits også har gått inn i byen, og det er uklart hvor langt inn kurdiske peshmerga-styrker har gått, sier Bøås.

I tillegg til disse er det tyrkiske styrker i området, det finnes sunnimilitser og turkmenske militser.

– Denne brokete koalisjonen har tatt ganske store tap, og IS har bitt godt fra seg, sier Bøås.

Forskeren er bekymret for om en langtrukken sluttfase av offensiven, med store sivile lidelser, vil gi grobunn for nyrekruttering til IS og tilsvarende grupper.

– IS-styret ble ikke det mange sunnimuslimske innbyggere i Mosul håpet. Man ble kvitt sjiadominansen fra Bagdad, men fikk et fanatisk sunnistyre isteden, sier han.

Holdningene kan igjen snus ved store sivile tap, frykter Bøås.

I løpet av offensiven skal IS ha stått bak massakre på sivile, og angrep mot innbyggere som har forsøkt å flykte. Noen av militsgruppene i koalisjonen anklages også for overgrep og drap på sivile.

– Hvem man betrakter som fiende og venn kan endres når slike sekteriske konflikter utspiller seg, sier Bøås.

Les også: Stadig forverrede forhold for sivile i Mosul

(Artikkelen fortsetter under bildet)

En irakisk gutt nær universitetet i Mosul, 22. januar. Les mer Lukk

– Vil skape «nytt Aleppo»

Det er også meldt om sivile tap i koalisjonens luftangrep mot IS-stillinger. Dette er blant annet bekreftet av FNs kontor for menneskerettigheter, melder Washington Post. Det samme FN-kontoret sier IS-krigere har tatt over flere sykehus vest i Mosul, og bruker disse som militærbaser.

Et barn som har flyktet fra Mosul med sin familie til Khazer-leiren for internt fordrevne, 20. januar. Les mer Lukk

Den humanitære situasjonen i hele Mosul beskrives som svært alvorlig. De fleste nødhjelpsorganisasjoner har av sikkerhetshensyn unngått fronten. Ifølge FN har over 180.000 sivile flyktet fra sine hjem i byen siden offensiven ble innledet. 20.000 skal nå ha vent tilbake til områdene som er tatt over av regjeringsstyrkene.

– Jeg tror IS vil forsøke å sette seg fast vest i byen og gjøre om dette til et nytt Aleppo, hvor det må brukes så voldsom krigsmakt at det blir en dyrekjøpt seier for koalisjonen, sier Bøås.

Les også: Røde Kors frykter Mosul blir det neste Aleppo

– Fare for bittert etterspill

IS hevdet tidlig i offensiven at de hadde om lag 7.000 væpnede menn i byen. Ifølge USA var det mer sannsynlig at det var snakk om mellom 3.000 og 5.000 krigere, og at 3.500 av disse er drept i kampene.

– Slik det fremstilles fra koalisjonens side, er IS nærmest ferdig nedkjempet. Et mer pessimistisk syn er at det ennå ikke er gitt hvem som kommer ut som vinnere og tapere her, sier Bøås.

Irakisk kamphelikopter avfyrer missil under kamper med IS nær Arabi-nabolaget nord i Mosul, 21. januar. Les mer Lukk

Et annet spørsmål er hvordan koalisjonens mange medlemmer vil forholde seg til hverandre, og byens befolkning, etter at slaget er over.

– Jeg og mine kolleger frykter at det ikke vil gå spesielt bra. Vi har problemer med å se at det er laget en god plan for Mosul etter IS, og jo lengre man venter, dess større fare er det for et bittert og dels vilkårlig etterspill, sier forskeren.

– Det er vanskelig å se konturene av noen reell fred og forsoningsplan for Mosul, og det ville ikke være første gang man gjentar den typen feil.

Les også: FN: – Ekstremt farlig for Mosuls befolkning

IS’ territorium krymper

Ved inngangen av 2015 kontrollerte IS 90.800 kvadratkilometer i Irak og Syria. Ved utgangen av 2016 var dette redusert til 60.400 kvadratkilometer.

– Tapet av Mosul vil være et nederlag, og ettersom IS taper territorier vil «kalifatet» de har utropt få en mer symbolsk funksjon, sier Bøås.

IS-leder Abu Bakr al-Baghdadi, også kalt «kalif Ibrahim», taler fra en moské i Mosul 5. juli 2014. Les mer Lukk

IS-leder Abu Bakr al-Baghdadi ble utnevnt til «kalif» for bevegelsen i juni 2014. Måneden etter erklærte han seg som «leder av verdens muslimer» fra al-Nuri-moskeen i Mosul.

Bøås tror IS etter Mosuls fall vil bli splittet opp og i økende grad bli en mobil bevegelse.

– Det betyr ikke nødvendigvis at voldsbruken deres blir mindre. Istedenfor de klare frontlinjene som har vært kan man få en type hyper-mobil, asymmetrisk krigføring.

Les også: IS har mistet en tredel av områdene sine på to år

Drømmen til IS er global, mens virkeligheten på bakken er en annen, forklarer Bøås:

– Innen salafi-teologien er ideen at når «kalifatet» etableres på nytt skal det organisere alle muslimer. Slik sett har IS et globalt siktemål. De har akseptert såkalte provinser i alt fra Vest-Afrika til Asia. Men dette er drømmer og svermerier. De reelle territorielle ambisjonene har vært i områdene mellom Syria og Irak, sier forskeren.

Terrororganisasjonen har også «celler» andre steder i verden, både dem som får instruks fra IS sentralt, og mer spontandannede IS-celler som er «selvradikalisert», slik man så med al-Qaida-grupper for 10-15 år siden. Bøås tror som flere analytikere, at det er fare for terroraksjoner mot vestlige mål når Mosul faller:

– Det vil nok være et stort ønske fra IS side om å vise at «ja dere har tatt Mosul, men vi er langt fra slått». Aksjoner mot vestlige mål etter byens fall ville vært ganske typisk denne bevegelsen, sier han til ABC Nyheter.

Les også:

Gatekampene i Mosul kan vare i månedsvis

USA tror IS-leder er isolert

Øvrige kilder: NTB, New York Times.

Medlem av en kristen militsgruppe i en kirke som ble ødelagt av IS under okkupasjonen av byen Tilkaif, som har kristen flertallsbefolkning. Jihadistene brukte kirken til «bønn og skytetrening», sier naboer til APs fotograf. Bildet er tatt 24. januar. Les mer Lukk