Frigitt gissel mener opprørere sto bak gassangrepet i Syria

Pierre Piccinin (i midten) under en tidligere tur til Aleppo i 2012. Den belgiske læreren satt fem måneder i fangenskap hos syriske opprørere. Foto: Pierre Piccinin / NTB scanpix Les mer Lukk

Etter fem måneder i fangenskap hos syriske opprørere er den belgiske læreren Pierre Piccinin (40) glad for å være hjemme.

– Det var et helvete, både for meg og min familie, sier han til NTB fra foreldrenes landsted i Belgia.

Piccinin og den italienske journalisten Domenico Quirico skulle dekke krigen fra innsiden av Free Syrian Army, men endte opp i hendene på den islamistiske gruppen Al-Farouk.

Det var mens de var på vei ut av byen Al-Qusair i retning Damaskus i april i år at kolonnen ble stoppet klokka 3 om natta av en gruppe opprørere kjent

som Abu Omar-brigaden, som kledde dem nakne, bandt dem på hendene og tok dem med seg.

Piccinin er overbevist om at de ble solgt og føler seg forrådt av FSA – bevegelsen han trodde på.

Les også: Sikkerhetsrådet vedtar historisk Syria-resolusjon

Innelåst

De første to månedene satt de innelåst i mørke kjellerhull mens slaget om Al-Qusair raste over dem med granatnedslag. En ung regime-soldat som ble holdt sammen med dem, ble torturert med elektriske støt og senere tatt opp midt på natta og skutt.

I juni ble de to overlevert til al-Farouk, en annen islamistisk opprørsgruppe, som fraktet dem rundt fra sted til sted, behandlet dem som dyr og ga dem mat når de ville.

Piccinin, som har utgitt to bøker om Syria og som støttet opprøret mot president Assad siden starten i 2011, vegrer seg for å spekulere om hva som motiverte kidnapperne.

– Al-Farouk er banditter. De lever på det de kan presse ut av dem som bor der, sier han.

Les også: Syria har gitt FN opplysninger om sine kjem

Den italienske journalisten Domenico Quirico på flyplassen i Roma 9. september. Han ble kidnappet av syriske opprørere sammen med Piccinin. Foto: AFP / NTB Scanpix

iske våpen

Prøvde å rømme

En gang satte en av kidnapperne pistolen mot hodet til Quirico og lot som han trakk av.

Mest redd var belgieren under det siste av to fluktforsøk. Opprørerne hadde pause for å be. Da tok de to med seg hvert sitt maskingevær og sprang

ut i ødemarken. Begge var beredt på å drepe.

Men neste morgen ble de innhentet, og senere torturert.

Mot slutten av fangenskapet ble de holdt i Bab al-Hawa ved den tyrkiske grensa. De skjønte at det var gisselforhandlinger i gang, men overgivelsen ble avbrutt så mange ganger at de nektet å tro det da fikk beskjed om at de var fri.

Men 8. september spaserte de over grensa og ble fløyet til Ciampino-flyplassen i Roma.

Les også: USA sier de har klare bevis om kjemisk våpenbruk

Giftgass-samtalen

Det vekket oppsikt at Quirico og Piccinin hevder de hørte en samtale mellom opprørerne om å bruke giftgass. Det skjedde 30. august, ei drøy uke etter giftangrepet i utkanten av Damaskus.

Pierre Piccinin landet i Roma 9. september etter nesten et halvt år i fangenskap i Syria. Foto: AFP / NTB Scanpix

Les også: Leger uten grenser: Minst 355 drept

– Vi hørte to menn, en general fra Free Syrian Army og en av offiserene i Al-Farouk, stå i naborommet og snakke med en tredje mann via Skype, som hadde oxfordaksent, hevder Piccinin.

– De snakket først om situasjonen i Libanon, Tunisia og Egypt. Så begynte de å snakke om Ghouta. Jeg og Domenico visste ikke på det tidspunktet at det hadde vært et gassangrep der.

FSA-generalen var sint og sa det var for mange døde, hundrevis. Skype-stemmen svarte at de hadde brukt gass og at situasjonen hadde kommet ut av kontroll.

Al-Farouk offiseren sa: «Du sa det bare skulle være femti døde.» Skype-mannen svarte: «Det var nødvendig. Det vil forandre mye i krigen.»

Les også: Obama: Syrias regime sto bak angrepet

Assad avviser beskyldningene om kjemiske angrep

– Opprørerne ansvarlig

Piccinin er overbevist om at det var opprørerne som sto bak gassangrepet i Ghouta den 21. august.

– Det er ingen grunn til at Assad skulle bruke kjemiske våpen. Men opprørerne derimot kunne tjene på det ved å trekke utenverdenen inn i konflikten, sier han.

Les også: Syria skal ha funnet gassgranater hos opprørere

Quirico bekrefter i et intervju med belgiske Le Soir at han hørte det samme.

– Har du endret syn på konflikten?

– Nei. FSA er helt marginalisert, og opprøret er kuppet av islamistiske grupper som får forsyninger fra Saudi-Arabia og Qatar. Vesten har ventet for lenge med å støtte de moderate, og nå er det for sent, sier han.